Es uno de los "nutrientes esenciales" que los humanos no podemos hacer por nuestra cuenta, por lo que debemos obtenerlo de nuestras dietas.

La vitamina B12 tiene una amplia gama de funciones en nuestro cuerpo, desde ayudar a fabricar ADN y transportar hierro a través de nuestros sistemas hasta proteger nuestros nervios y fabricar compuestos de señalización nerviosa llamados neurotransmisores.

Si no obtienes suficiente, puedes sufrir de un tipo específico de anemia severamente debilitadora de energía ya que las células de todo el cuerpo se ven privadas de oxígeno. Después de un tiempo sin suficiente vitamina B12, puede tener un daño nervioso grave e irreversible que produce entumecimiento y hormigueo en las manos y los pies, dificultad para caminar o todo lo anterior.

Afortunadamente, sin embargo, la vitamina B12 no es tan difícil de obtener suficiente porque está muy dispersa en el suministro de alimentos y las necesidades diarias son relativamente bajas. Existe naturalmente en alimentos derivados de animales como carne, aves, pescado, productos lácteos y huevos, y se encuentra en alimentos enriquecidos, incluidos cereales, bebidas energéticas, aguas con vitaminas, barras y "leches" no lácteas que están fortificadas con el nutriente. Incluso la mayoría de los vegetarianos suelen ser capaces de cumplir sus requisitos sin demasiados problemas. E incluso si su dieta se queda corta durante unos días, su hígado puede almacenar un suministro de varios años de vitamina B12; esto significa que los excesos ocasionales, como los de una bebida energética o una borrachera de una fiesta de cumpleaños, serán escondidos para su uso futuro.

Por todos estos motivos, pensaría que la mayoría de los estadounidenses debería ser capaz de mantener los niveles de vitamina B12 en un rango normal de solo la dieta. (Los que siguen una dieta vegana estricta, sin embargo, son una excepción y pueden necesitar un suplemento si no consumen cantidades significativas de alimentos enriquecidos con vitamina B12.)

Y sin embargo, no es terriblemente raro que los niveles de vitamina B12 sean bajos en los análisis de sangre de rutina. Esto es particularmente cierto entre la gente de 60 años y más, ya que el riesgo de deficiencia de vitamina B12 aumenta a medida que envejecemos debido a una disminución natural en los niveles de ácido estomacal. (Se requiere un estómago altamente ácido para absorber la vitamina B12 de nuestras dietas). Del mismo modo, el uso crónico de medicamentos perpetuamente populares reductores de ácido para la enfermedad por reflujo ácido aumenta el riesgo de una deficiencia de B12.

Pero las personas más jóvenes que consumen una dieta variada y no usan medicamentos reductores de ácido no deberían presentar deficiencias de vitamina B12. Aún así, lo hacen. Y, cuando esto sucede, muchos doctores simplemente recomiendan tomar suplementos diarios de dosis altas, sublinguales (por debajo de la lengua) de vitamina B12 o inyecciones mensuales para remediar la deficiencia. A menudo, se olvidan de detenerse y preguntan: "¿Por qué esta persona joven y aparentemente sana tiene una deficiencia de vitamina B12 para empezar?"

Esta falta de curiosidad puede ser problemática. Debido a que la deficiencia de vitamina B12 a menudo puede indicar que algo anda mal en el tracto digestivo, es prudente investigar una deficiencia inesperada, particularmente para descartar estas causas comunes:

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1. Enfermedades autoinmunes.

Mientras que la vitamina B12 se absorbe principalmente en los confines del intestino delgado, su proceso digestivo comienza en el estómago. Nuestros estómagos están llenos de células especializadas cuyo correcto funcionamiento es necesario para la absorción de vitamina B12 aguas abajo. Las células que producen ácido estomacal deben estar funcionando lo suficientemente bien como para mantener los niveles de pH lo suficientemente bajos como para que B12 se pueda escindir de las proteínas alimentarias a las que está unido. Y otro conjunto de células que producen un compuesto llamado "factor intrínseco", que es un co-factor necesario para la absorción de la vitamina B12, también debe estar funcionando.
Las enfermedades autoinmunes que destruyen estas células especializadas, entonces, afectan la capacidad del cuerpo de absorber B12 de la dieta: estas enfermedades se llaman gastritis atrófica y anemia perniciosa. Un simple análisis de sangre puede indicarle a su médico si esta puede ser la causa de su deficiencia inexplicable de vitamina B12.

2. Sobrecrecimiento bacteriano intestinal pequeño.

SIBO, una afección en la que muchas de las bacterias normales de su colon se instalan aguas arriba en su intestino, causa todo tipo de estragos digestivos: piense en gases, hinchazón y diarrea, estreñimiento, reflujo, pérdida de peso y náuseas. Sin embargo, un efecto secundario menos conocido de SIBO es la deficiencia de vitamina B12. Esto se debe a que ciertos tipos de bacterias usan la vitamina B12 para sus propios fines, por lo que si tienes demasiados colgando en el intestino delgado, pueden interceptar la B12 que has consumido antes de que tu cuerpo tenga la oportunidad de absorberlo

Si su deficiencia inexplicable de vitamina B12 está acompañada por un lado de los síntomas del sistema digestivo miserable, entonces puede valer la pena pedirle a su médico que lo someta a una prueba de aliento para SIBO.

3. Inflamación.

La inflamación en la cola del intestino delgado, llamada Ileitis, puede tener numerosas causas. Estos incluyen la enfermedad inflamatoria del intestino (enfermedad de Crohn), varios tipos de infecciones, tomar demasiados AINE dolor-reli
medicamentos y muchos, muchos otros. Sin embargo, la ileitis por cualquier causa impedirá la absorción de la vitamina B12 y a menudo causará una deficiencia. La ileítis a menudo (pero no siempre) va acompañada de dolor en el cuadrante inferior derecho de su abdomen, diarrea o ambos, y ambos deben merecer una conversación con su médico. 
 4 . Tenias, cirugías y otras causas.

Otras causas gastrointestinales de una deficiencia de vitamina B12 incluyen tenias (es cierto que son raras en nuestra parte del mundo) y cirugías que alteran la anatomía de su sistema digestivo. Estos incluyen cirugías para perder peso y cirugías que han eliminado parte de su intestino delgado, particularmente el íleon (el extremo adyacente al colon). 
Es inquietantemente común que las personas que se han sometido a dichos procedimientos no hayan sido informadas del riesgo de deficiencia de B12 asociada con estos procedimientos, y de la necesidad de tomar suplementos sublinguales de dosis altas o inyecciones regulares. En pocas palabras: si se les diagnostica una deficiencia de vitamina B12, asegúrese de preguntarle a su médico cuál cree que es la causa probable. Si no hay una explicación obvia, ¡comienza a buscar una!