Nuestras emociones pueden tener un inconveniente inesperado de cómo respondemos a los demás con dolor, encuentra Melissa Hogenboom

En la novela distópica de Margaret Atwood, A Handmaid's Tale, los muchos errores que acontecen a Offred resultan escalofriantes para la mayoría de los lectores. Cuando la golpean con una picana, casi podemos sentir su dolor y retroceder ante la terrible injusticia de su encarcelamiento.

Es tan inquietante porque sabemos que cada escenario en esta obra ficticia fue influenciado por un elemento de la historia. "Si tuviera que crear un jardín imaginario, quería que los sapos en él fueran reales", escribió Atwood sobre su trabajo en el New York Times.

Por lo tanto, podemos ponernos fácilmente en los zapatos de Offred y sentir empatía hacia ella. Aprovecha nuestra capacidad humana para compartir los sentimientos que otros sienten. De hecho, cuando vemos a otra persona herida, las áreas del cerebro relacionadas con nuestro propio dolor también se vuelven activas.

Pero resulta que nuestro estado emocional tiene un efecto sobre cuánta empatía sentimos. Nuestras emociones cambian literalmente la forma en que nuestro cerebro responde a los demás, incluso cuando sienten dolor. En particular, es cuando nos sentimos mal que puede tener una consecuencia en nuestro mundo social.

Es evidente que nuestro estado de ánimo puede influir en nuestro comportamiento de múltiples maneras, desde las elecciones de alimentos que hacemos, cuando estamos de mal humor, comemos de manera menos saludable, hasta nuestras amistades. Cuando nuestros amigos están abatidos y melancólicos, la sensación puede ser contagiosa y puede hacernos sentir más miserables también. Los malos estados de ánimo incluso pueden extenderse en las redes sociales , según un estudio de 2017.    

De hecho, nuestras emociones son tan poderosas que cuando estamos en un estado de ánimo positivo, puede disminuir la cantidad de dolor que sentimos cuando nos lastiman. Nos proporciona un efecto similar al analgésico. Cuando se trata de emociones negativas, ocurre lo contrario: nuestro sentimiento hacia ese dolor es exagerado.

Peor aún, un estudio reciente , publicado en diciembre de 2017, ha demostrado que cuando nos sentimos mal, eso afecta nuestra capacidad incorporada de responder a los demás con dolor. Literalmente amortigua nuestra empatía. Emilie Qiao-Tasserit en la Universidad de Ginebra y su equipo querían entender cómo nuestras emociones influyen en la manera en que respondemos a los demás mientras están sufriendo. Se hizo que las personas sintieran dolor con un dispositivo que aumenta la temperatura en su pierna. El equipo también mostró a los participantes clips de película positivos o negativos mientras se encontraban en un escáner cerebral, además de hacerles sentir dolor o al ver clips de otros con dolor. Los participantes sintieron empatía hacia aquellos que sabían que estaban hechos para sentir dolor, se preguntó el equipo.

Las emociones negativas pueden suprimir la capacidad de nuestro cerebro para ser sensibles al dolor de los demás

Resulta que aquellos que observaron un clip negativo y luego vieron a otros con dolor mostraron menos actividad cerebral en áreas que están relacionadas con el dolor: la ínsula anterior y la corteza cingulada media. Suelen estar activos cuando vemos doloridos a otros y cuando experimentamos dolor por nosotros mismos. "En otras palabras, las emociones negativas pueden suprimir nuestra capacidad cerebral para ser sensibles al dolor ajeno", explica Qiao-Tasserit.

Este trabajo es revelador. Muestra que las emociones pueden literalmente cambiar nuestro "estado cerebral" y que, al hacerlo, nuestros propios sentimientos modifican la forma en que percibimos la de los demás.

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En líneas similares, otro estudio de Qiao-Tasserit y sus colegas descubrió que después de ver un clip negativo, la gente tendía a juzgar a una cara con una emoción neutral como más negativa.

Estos resultados obviamente tienen implicaciones en el mundo real. Si una persona en el poder, digamos un jefe, ha estado expuesta a algo negativo en sus vidas, incluso algo tan simple como una película negativa, podría ser menos sensible a un colega con dolor e incluso verlo de forma más negativa. Nuestro mal humor literalmente nos hace menos receptivos a los sentimientos de los demás.

Los pacientes ansiosos y deprimidos que sufren de un exceso de emociones negativas tienen más probabilidades de centrarse en sus propios problemas y ser aislados

La falta de empatía también tiene otras implicaciones. Los resultados muestran que la empatía reducida dará como resultado menos dinero donado a la caridad. Los escáneres cerebrales revelan que también mostramos menos empatía con aquellos que no están en nuestro círculo social inmediato, dicen compañeros de equipo en un club deportivo.

Entonces, ¿por qué las emociones negativas reducen la empatía? Podría ser que un tipo específico de empatía, llamada angustia empática, esté en juego. Esto, explica Olga Klimecki, también en la Universidad de Ginebra, es "la sensación de estar abrumada" cuando algo malo le sucede a otra persona, lo que hace que quieras protegerte a ti mismo en lugar de sentirte superado por sentimientos negativos. Este tipo de empatía incluso muestra una activación cerebral muy diferente en comparación con la empatía típica. Este tipo de angustia también podría, naturalmente, reducir la compasión.

También podría ser que cualquier situación que provoque emociones negativas nos alienta a enfocarnos más en nosotros mismos y en cualquier problema que enfrentemos. "Los pacientes ansiosos y deprimidos que sufren un exceso de emociones negativas tienen más probabilidades de centrarse en sus propios problemas y estar aislados", dice Qiao-Tasserit.

Un estudio de 2016 realizado por Klimecki y sus colegas incluso encontró que la angustia empática aumenta la agresión. Aquí los participantes fueron sometidos a escenarios injustos y luego tuvieron la oportunidad de castigar o perdonar a sus competidores. Además, a los participantes en su estudio se les pidió que hicieran pruebas de personalidad antes de ingresar al laboratorio. Ella descubrió que aquellos que eran más naturalmente compasivos reaccionaron con un comportamiento menos despectivo.

Para Klimecki esto fue revelador. En su extensa investigación sobre la empatía, ella ha demostrado que es posible cultivar un comportamiento más compasivo. Ella descubrió que los sentimientos de empatía compasiva pueden ser entrenados. Por lo tanto, nuestras respuestas emocionales a los demás claramente no están escritas en piedra.

Esto muestra que todos podemos volver a comprometer nuestra empatía interior, incluso frente a la angustia de otra persona. Y cuando pensamos un poco más positivamente, ayudará a ampliar nuestra atención hacia las necesidades de los demás. "Esto podría contribuir a una mayor relación, un factor clave de felicidad", dice Qiao-Tasserit.

Así que la próxima vez que esté de mal humor, considere el efecto que podría tener en las personas con las que se comunica con el día a día. También es posible que desee cronometrar su lectura de novelas distópicas escalofriantes o películas de terror sabiamente. Si los lees o los miras mientras estás de mal humor, ese es el momento perfecto para mantener tu empatía a raya, y te sientes un poco menos angustiado por el dolor, real o ficticio, de los demás.