A pesar de ser (posiblemente) la criatura más mimosa del mundo, el súper dulce koala es también uno de los animales más desafortunados del planeta.

El árbol de abrazos más famoso de Australia ha sido devastado por enfermedades de transmisión sexual, ataques de perros, ser golpeado por automóviles y pérdida de hábitat.

La clamidia se ha propagado rápidamente en los koalas, causando infertilidad y ceguera.

Pero los científicos dicen que decodificar el genoma debería conducir a una vacuna efectiva para la ETS.

De hecho, los investigadores dicen que les ha sorprendido la información que se ha escondido en el ADN del marsupial.

Si bien no encontraron un gen para la ternura, han descubierto cómo los koalas pueden sobrevivir únicamente con una dieta de eucalipto, que envenena a la mayoría de las otras criaturas que la consumen.

Los genes que se encienden en los "hígados de hierro fundido" del koala parecen ser los responsables de la capacidad de desintoxicar las hojas.

Su ADN también les proporciona potentes sentidos de olor y sabor que les permiten oler las hojas con la mayor cantidad de agua; los koalas comerán solo aquellos con al menos 55% de contenido de agua.

Sin embargo, una de las grandes esperanzas de este proyecto genético de cinco años es que los científicos podrán desarrollar una vacuna contra la clamidia, algo que está presente en la gran mayoría de las especies.

La clamidia es una infección horrible en los koalas.

Además de la ceguera y la infertilidad, los koalas soportan algo llamado "cola sucia", una dolorosa inflamación del tracto urinario que a menudo resulta en la muerte del animal.

Los investigadores han probado las vacunas en el pasado, pero dicen que la nueva información acelerará el proceso.

"El genoma absolutamente acerca la vacuna", dijo a BBC News la autora principal, la Prof. Rebecca Johnson, del Australian Museum Research Institute.

"Es información realmente crítica para continuar el desarrollo de una vacuna contra la clamidia".

"Si piensas en los avances que se han logrado en la medicina humana siguiendo la secuencia del genoma, estamos en el punto en los humanos donde puedes secuenciar a un individuo y adaptar el medicamento según su genoma.

"Esa es ahora la posición en la que nos encontramos para los koalas, teniendo toda esa información a nuestro alcance".

Por qué esta historia importa

Los koalas son reconocidos como una especie icónica en todo el mundo, no solo en Australia.

Existe una gran ansiedad sobre la supervivencia del koala debido a su singularidad biológica, como símbolo de preservación y también por su valor como atracción turística (valen alrededor de A $ 1.500 millones).

¿Cuántos koalas quedan?

Los expertos dicen que hay alrededor de 329,000 koalas vivos en Australia hoy, pero esto es solo una fracción de la población que existía a mediados del siglo XIX. La demanda de pieles provocó la muerte de millones de personas entre 1870 y finales de los años veinte. Desde entonces, han sido clasificados como "vulnerables" por el gobierno australiano.

La limpieza de los hábitats boscosos que los koalas favorecen para dar paso a los asentamientos, las colisiones con vehículos de carretera y el aumento del estrés provocado por el cambio climático se encuentran entre las presiones que surgen de la actividad humana.

¿Qué es un genoma?

Un genoma es el conjunto biológico de instrucciones necesarias para que usted, yo y todos los seres vivos, incluidos los koalas. Está escrito en un código químico llamado ADN. Los genes son secciones cortas de este ADN que sirven como plantillas para las proteínas.

También te puede interesar este artículo: ¿Tomar mate causa cáncer? Sus defensores demuestran que es más fuerte que cualquier controversia

Los humanos tienen alrededor de 20,000 genes, pero el genoma del koala es un poco más grande. El genoma contiene toda la información necesaria para construir una persona, incluidos los rasgos obvios, como su color de ojos y cabello.

¿La genética protegerá a los koalas?

El koala es también un caso de prueba para el uso de la información genética como un medio de conservación de especies. Además de ayudar a los científicos a desarrollar nuevas vacunas para enfermedades como la clamidia, entender la composición genética del koala permitirá a los investigadores comparar diferentes poblaciones.

Esto tal vez podría ayudarlos a mover algunas criaturas para evitar la endogamia y ayudarlas a desarrollar sistemas inmunológicos más efectivos contra las principales amenazas.

¿La promiscuidad es la causa de la clamidia koala?

Si y no. Los koalas femeninos son altamente promiscuos, mientras que los machos pasan muchas de sus (pocas) horas de vigilia luchando con otros por el derecho a aparearse. La mayoría de los hombres tienen cicatrices de sus batallas en sus brazos, caras y orejas. Los koalas también heredan clamidia y la atrapan mientras se desarrollan en la bolsa de su madre.

¿Los humanos pueden contraer la clamidia de los koalas?

La cepa más común y mortal de la clamidia que afecta a los koalas es diferente a la que afecta a los humanos. A pesar del mito urbano de que los miembros de One Direction habían contraído la enfermedad de los animales durante una sesión de fotos en Australia, no hay casos documentados de personas que contraigan la clamidia de las criaturas peludas.

¿Los koalas son los animales más adormecidos de la Tierra?

El es uno de los principales contendientes por el título. Las criaturas han desarrollado cartílago duro a lo largo de su espalda. Con el tiempo, esto se convierte en un surco que les permite acuñar sus fondos en la horquilla de un árbol.

Lo cual es bueno, ya que los Koalas duermen hasta 19 horas por día. Pasan el resto del tiempo comiendo, ¡y alrededor de cuatro minutos al día viajando!

¿Qué hay de los koalas bebés?

Los investigadores han aprendido cómo los koalas bebés sobreviven al nacer sin un sistema inmune. Los jóvenes nacen después de solo 35 días de gestación y tienen aproximadamente el tamaño de un frijol.

Obtienen protección contra las infecciones a través de la leche materna. Los genes permiten a las madres koalas ajustar la producción de proteína láctea para diferentes etapas de desarrollo durante los seis meses que el bebé pasará en su bolsa.

¿Donde puedes verlos?

Puede encontrar koalas en los bosques de eucaliptos a lo largo de la Gran Cordillera Divisoria de Australia, que se extiende a lo largo de toda la costa este de Australia con poblaciones en Queensland, Nueva Gales del Sur, Victoria y Australia Meridional.

En Queensland, puedes tener un koala, pero en Nueva Gales del Sur solo puedes darles palmaditas. Fuera de Australia encontrarás koalas en zoológicos en lugares tan diversos como San Diego, Budapest y Edimburgo.

¿Qué depara el futuro para los koalas?

Los científicos también dicen que tener información genética avanzada beneficiará los esfuerzos de conservación a largo plazo. Los números de Koala se reducirán considerablemente en los próximos años. "Algunas poblaciones están dispuestas a disminuir hasta un 50% en las próximas tres generaciones de koalas, que son solo 20 años", dice la profesora Rebecca Johnson.

Los miembros del equipo esperan que la información genética se pueda utilizar para mover las poblaciones de koalas, ayudándolas a resistir enfermedades y evitar la endogamia.

¿Los koalas son peligrosos?

Pueden verse mullidas y tiernas, pero se sabe que muerden y tienen garras afiladas.

"Es probable que desee mantenerse alejado de ellos y admirarlos desde lejos", dice el profesor Johnson. "No querría elegir una salvaje bajo ninguna circunstancia. No creo que se lo agradezcan".