Todos necesitamos comida todos los días, pero nuestra relación cambiante a través de los años puede tener un gran impacto en nuestra salud.

¿Comes para vivir o vivir para comer? Tenemos una relación complicada con la comida, influenciada por el costo, la disponibilidad e incluso la presión de los compañeros. Pero algo que todos compartimos es el apetito: nuestro deseo de comer.

Mientras que el hambre -la forma en que nuestro cuerpo hace que deseemos alimento cuando necesita alimentarse- es parte del apetito, no es el único factor. Después de todo, comemos a menudo cuando no tenemos hambre, o podemos saltearnos una comida a pesar de las punzadas de hambre. Recientes  investigaciones  han puesto de manifiesto que la abundancia de alimentos claves - los olores, los sonidos, la publicidad - en nuestro entorno es una de las principales causas de consumo excesivo.

Nuestro apetito tampoco es fijo, cambia a lo largo de nuestra vida a medida que envejecemos. Como podría haber dicho Shakespeare, hay  siete edades de apetito , y una mejor comprensión de estas fases podría ayudarnos a desarrollar nuevas formas de abordar la ingesta insuficiente y el consumo excesivo, junto con los efectos sobre la salud, como la obesidad, que siguen.

La primera década, 0-10

En la primera infancia, el cuerpo pasa por un crecimiento rápido y el comportamiento dietético acumulado en los primeros años de la vida puede extenderse hasta la edad adulta, llevando a un niño gordo a convertirse en un adulto gordo.

La irritabilidad o el miedo a determinados alimentos también pueden contribuir a la lucha del tiempo de las comidas para los padres de niños pequeños, pero una estrategia de cata repetida y aprendizaje en un entorno positivo puede ayudar a los niños a aprender sobre alimentos desconocidos pero importantes, como las verduras.

Los niños también deberían experimentar cierto control, particularmente en relación con el tamaño de la porción. Ser forzado a "limpiar el plato" por los padres puede llevar a los jóvenes a perder su capacidad de seguir su propio apetito y señales de hambre, promoviendo comer en exceso en los últimos años. Cada vez hay más llamados para que los gobiernos protejan a  los niños pequeños de la publicidad dirigida a comida chatarra  , no solo en televisión, sino también en aplicaciones, redes sociales y blogs de video, ya que la publicidad aumenta el consumo de alimentos, lo que puede contribuir a que los niños tengan sobrepeso.

La segunda década, 10-20

En la adolescencia, un crecimiento en el apetito y la estatura impulsado por las hormonas, señala la llegada de la pubertad. La forma en que un adolescente se acerca a los alimentos durante este período crítico influirá en sus elecciones de estilo de vida en años posteriores.

Esto significa que las decisiones dietéticas que toman los adolescentes están intrínsecamente ligadas a la salud de las futuras generaciones a las que luego se convertirán en padres. Desafortunadamente, sin guía, los adolescentes pueden adoptar comportamientos alimenticios y preferencias alimenticias asociadas con consecuencias no saludables.

En general, las mujeres jóvenes son  más propensas a sufrir deficiencias nutricionales  que los hombres jóvenes debido a su biología reproductiva. Las adolescentes que quedan embarazadas también corren un mayor riesgo ya que sus cuerpos están apoyando su propio crecimiento en competencia con la del feto en crecimiento.

La tercera década, 20-30

Como adultos jóvenes, los cambios en el estilo de vida, como ir a la universidad,  casarse  o vivir con una pareja, y la paternidad pueden promover el aumento de peso.

Una vez que se acumula, la grasa corporal a menudo es difícil de perder. El cuerpo envía señales de apetito fuertes para comer cuando consumimos menos de nuestras necesidades de energía, pero las señales para evitar comer en exceso son más débiles, lo que puede conducir a un círculo de consumo excesivo. Existen muchos factores fisiológicos y psicológicos que hacen que comer sea menos difícil de mantener con el tiempo.

Un área de investigación nueva es desarrollar saciedad, la sensación de haber comido lo suficiente. Esto es útil cuando se trata de perder peso, ya que tener hambre es una de las principales barreras para comer menos de lo que su cuerpo dice que necesita.

Diferentes alimentos envían diferentes señales al cerebro. Es fácil comer un cubo de helado, por ejemplo, porque la grasa no dispara señales en el cerebro para que dejemos de comer. Por otro lado, los alimentos con alto contenido de proteínas, agua o fibra nos hacen sentir más llenos por más tiempo. Trabajar con la industria alimentaria brinda la oportunidad  de moldear el futuro de las comidas y los refrigerios  de manera beneficiosa.

La cuarta década, 30-40

La vida laboral adulta trae otros desafíos más allá de un estómago estremecedor, pero también los efectos del estrés, que ha demostrado  provocar cambios en el apetito y los hábitos alimenticios en el 80% de la población , divididos por igual entre aquellos que se queman y aquellos que pierden el apetito.

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Estas diferentes estrategias de afrontamiento son intrigantes: el fenómeno de la "adicción a la comida", una necesidad irresistible de consumir alimentos específicos, a menudo con alto contenido calórico, no se comprende bien. Muchos investigadores incluso  cuestionan su existencia .

Otros rasgos de personalidad, como el perfeccionismo y la conciencia, también pueden desempeñar un papel en la mediación del estrés y la conducta alimentaria.

Estructurar el entorno de trabajo para reducir los patrones de alimentación problemáticos, tales como comer bocadillos o máquinas expendedoras es un desafío. Los empleadores deben esforzarse por subsidiar y promover una alimentación más saludable para una fuerza de trabajo productiva y saludable, junto con formas de manejar el estrés y situaciones estresantes.

La quinta década, 40-50

La palabra dieta proviene de la palabra griega  diaita que  significa "modo de vida, modo de vida", pero somos criaturas de hábito, a menudo no estamos dispuestos a cambiar nuestras preferencias, incluso cuando sabemos que es bueno para nosotros. Queremos comer lo que queremos sin cambiar nuestro estilo de vida, y aún tener un cuerpo y una mente saludables.

Hay mucha evidencia que demuestra que la dieta es un  factor importante que contribuye a la mala salud . La Organización Mundial de la Salud destaca el tabaquismo, la dieta poco saludable, la inactividad física y el consumo problemático de alcohol, ya que el  estilo de vida principal tiene un impacto en la salud y la mortalidad .

Entre las edades de 40 y 50 años los adultos deben cambiar su comportamiento según lo exige su salud, pero los síntomas de la enfermedad a menudo son invisibles, como la presión arterial alta o el colesterol, y muchos no actúan.

La sexta década, 50-60

Después de los 50 años, comenzamos a sufrir una  pérdida gradual de masa muscular , entre 0.5-1% por año. Esto se llama  sarcopenia , y la actividad física disminuida, que consume muy poca proteína y la menopausia en las mujeres acelerará la disminución de la masa muscular.

Una dieta sana y variada y la actividad física son importantes para reducir los efectos del envejecimiento, y  no se está cumpliendo con la necesidad de una población que envejece de alimentos sabrosos, rentables y con  mayor contenido de proteínas .

Los refrigerios ricos en proteínas podrían representar una oportunidad ideal para aumentar la ingesta total de proteínas en los adultos mayores, pero actualmente hay pocos productos diseñados para cumplir con los requisitos y las preferencias de los adultos mayores. (Lea más sobre la cantidad de proteína que necesitamos )

La séptima década, 60-70, y más allá

Hoy en día, ante el aumento de la esperanza de vida, un desafío importante es mantener la calidad de vida o, de lo contrario, nos convertiremos en una sociedad de personas muy ancianas, discapacitadas o discapacitadas.

Una nutrición adecuada es importante, ya que la vejez trae poco apetito y falta de apetito, lo que conduce a una pérdida de peso involuntaria y una mayor fragilidad. La disminución del apetito también puede ser el resultado de una enfermedad, por ejemplo, los efectos de la enfermedad de Alzheimer.

La comida es una experiencia social , pero la pérdida de un compañero o una familia y comer solo afectan la sensación de placer que se produce al comer. Otros efectos de la vejez, como problemas de deglución, problemas dentales, sabor y olor reducidos también interfieren con el deseo de comer y nuestras recompensas por hacerlo.

Debemos recordar que a lo largo de la vida nuestra comida no es solo combustible, sino una experiencia social y cultural para disfrutar. Todos somos expertos en comida, la comemos todos los días.

Por lo tanto, debemos esforzarnos por tratar cada oportunidad de comer como una oportunidad para disfrutar de nuestros alimentos y para disfrutar de los efectos positivos que puede tener comer los alimentos adecuados en nuestra salud.

Alex Johnstone es la Cátedra Personal de Nutrición en el Instituto Rowett de la Universidad de Aberdeen.