La historia aparentemente "desastrosa" del mamífero más amenazado del mundo, el rinoceronte blanco del norte, podría ser reescrito por IVF, afirman los científicos.

Utilizaron el método para producir embriones de rinoceronte con esperma de dos machos muertos.

Los embriones se hicieron usando huevos de una subespecie estrechamente relacionada, pero los científicos dicen que el método podría salvar al rinoceronte blanco del norte.

Uno de los miembros del equipo dijo que esperaba que naciera un bebé que fuera completamente blanco del rinoceronte blanco "dentro de tres años".

Esto podría proporcionar una forma de "rescatar genes valiosos" de una subespecie que ya está funcionalmente extinta; el último rinoceronte blanco del norte, llamado Sudán, murió a principios de este año a la edad de 45 años.

Solo quedan dos hembras, pero los investigadores que llevaron a cabo este proyecto dicen que su método cuidadosamente desarrollado de reproducción asistida podría funcionar con los huevos cosechados de esos dos preciosos animales.

¿Cómo se lleva a cabo la IVF de rinoceronte?

En la revista Nature Communications, el profesor Thomas Hildebrandt, del Instituto Leibniz para el Zoológico y la Investigación de Vida Silvestre en Berlín, y su equipo internacional de colegas, describieron las complejidades de extraer de forma segura un huevo u ovocito de un rinoceronte hembra de dos toneladas.

"No se puede llegar a los ovarios a mano, por lo que desarrollamos un dispositivo especial", explicó el profesor Hildebrandt a BBC News. "Utilizamos ultrasonido para inyectar con precisión una aguja en [el área del ovario que libera] los huevos".

Esto se hizo mientras el rinoceronte blanco meridional femenino estaba bajo anestesia general, pero el proceso sigue siendo muy arriesgado. Muy cerca de los ovarios, explicó el profesor Hildebrandt, se trata de una "gran arteria" que, si se pincha, probablemente provocaría la muerte del rinoceronte.

Pero una vez que los óvulos viables se conservaron de manera segura, el equipo tuvo el reto de fertilizarlos con esperma de rinocerontes blancos del norte, animales que murieron hace varios años. Inyectaron cada espermatozoide con el esperma y usaron pulsos de corriente eléctrica para estimular la fusión del espermatozoide y el espermatozoide.

El resultado: embriones viables que contienen material genético de una subespecie que ya está funcionalmente extinguida.

"Todos creían que no había esperanza para esta subespecie", dijo el profesor Hildebrandt. "Pero con nuestro conocimiento ahora, estamos muy seguros de que esto funcionará con los huevos de rinoceronte blanco del norte y de que podremos producir una población viable".

También te puede interesar este artículo: Las nueve historias de amistad más emotivas del reino animal

¿Podría esto traer de vuelta al rinoceronte blanco del norte?

Estos investigadores piensan que sí, y otros en todo el mundo que han participado en los esfuerzos para salvar al rinoceronte blanco del norte dicen que es un paso importante.

Pero la Dra. Terri Roth, del zoológico de Cincinnati, dijo que la sugerencia del equipo de que tendrían un "nuevo bebé en el suelo" dentro de tres años era "optimista".

"La transferencia de embriones [a una madre sustituta] en los rinocerontes está en su infancia y todavía no ha tenido éxito en ninguna especie de rinoceronte", dijo el Dr. Roth a BBC News.

"Y solo hay dos rinocerontes blancos del norte de las mujeres vivos en la actualidad, por lo que adquirir huevos de rinoceronte blanco será un desafío y su número será limitado. Es probable que los embriones producidos sean criopreservados (o congelados) hasta que se pueda establecer un sustituto. "

¿Por qué quedan tan pocos rinocerontes blancos del norte?

Como explicó el Dr. Roth, la caza furtiva es la principal amenaza que enfrentan todas las especies de rinocerontes.

"La forma más efectiva de salvar a los rinocerontes de la extinción es detener la caza furtiva, sin embargo, eso ha resultado difícil", dijo a BBC News.

"A fines de la década de 1990, incluso el salvaje rinoceronte blanco del norte tuvo la oportunidad de recuperarse de las bajas cifras hasta que estalló la revuelta civil en la República Democrática del Congo y los rinocerontes murieron".

La pérdida de hábitat es la otra amenaza principal para los rinocerontes, y los conservacionistas dicen que la protección gubernamental de parques y reservas es ahora esencial.

"Se debe aprobar la legislación adecuada, se deben proporcionar los recursos para hacer cumplir las reglamentaciones y se debe mantener la ley", dijo el Dr. Roth, que ha trabajado en la conservación del rinoceronte durante más de dos décadas.

"Es importante que aprendamos de la difícil situación del rinoceronte blanco del norte y nos aseguramos de que lo que le sucedió no le suceda a otras especies en peligro de extinción".

"Tan impresionante como puede ser la ciencia, no deberíamos llegar a un punto en el que estos enfoques de alta tecnología sean la única fuente de esperanza para rescatar genes de individuos valiosos, subespecies o especies enteras".