¿Te pondrías un exoesqueleto que significara que podrías correr durante todo un día sin cansancio?

¿Qué tal uno que te permita mantenerte de pie más tiempo en el trabajo?

La tecnología para dar a las personas fortaleza sobrehumana se está desarrollando actualmente, pero las preguntas éticas sobre si deberíamos desarrollarla y en qué circunstancias debería usarse, apenas comienzan a pedirse.

Un exoesqueleto, como su nombre indica, es un marco externo que se puede usar para sostener el cuerpo, ya sea para ayudar a una persona a superar una lesión o para mejorar sus capacidades biológicas. Alimentado por un sistema de motores eléctricos, el bastidor proporciona a las extremidades más movimiento, fuerza y ​​resistencia.

En el Laboratorio de Biomecatrónica del Instituto de Tecnología de Massachusetts, los investigadores están trabajando en exoesqueletos que funcionarán en una armonía mucho mejor con el cuerpo.

Pianista perfecto

El estudiante de doctorado Tyler Clites tiene un interés personal en la mejora humana, porque hace unos años desarrolló una artritis que limitaba sus habilidades como pianista.

Al considerar cómo la tecnología podría ayudarlo a recuperar sus habilidades, comenzó a preguntar si podía ir más allá.

"¿Por qué no pasar de un pianista B a un pianista A ++ y ser alguien que puede alcanzar teclas o crear nuevos tipos de patrones de sonido que ningún humano haya creado antes?" le preguntó a la BBC en una visita al laboratorio

"Me parece muy interesante que a menudo, como humanos, estamos satisfechos de dónde estamos, con algunos puntos de referencia que hemos establecido de forma arbitraria".

Usando una técnica que llaman diseño neuro-encarnado, el equipo de Mr Clites está encontrando formas de extender el sistema nervioso humano al mundo sintético y viceversa.

En el centro del laboratorio hay una cinta de correr equipada con dispositivos que miden cuánta fuerza se usa cuando las personas caminan o corren. Encima están las cámaras de captura de movimiento que calculan exactamente cómo las personas mueven sus articulaciones y músculos.

La información les ayuda a diseñar un sistema para ayudar a las personas a correr o caminar más rápido o más eficientemente.

Corriendo para siempre

Los exoesqueletos de hoy en día son voluminosos, pero podrían ser mucho más compactos, dicen los investigadores
Los estudiantes quieren empujar los límites de la tecnología detrás de lo que permitirán nuestros marcos biológicos actuales. Normal parece ser una palabra sucia.

Se refieren al profesor Hugh Herr, que dirige el laboratorio, como "su intrépido líder".

"Hugh ha expresado un sueño, que comparto, ponerme un exoesqueleto y correr a través de la madera a 20 millas por hora todo el día sin cansarse", dijo Clites a la BBC.

"Eso sería emocionante y hermoso y un tipo de experiencia que los humanos no pueden tener actualmente".

Sin embargo, los exoesqueletos también se están trabajando en "para enfermeras o camareros que están de pie todo el día".

"En este momento, alguien puede usar una carretilla elevadora para levantar materiales pesados, pero si fueran capaces de usar un exoesqueleto que les permitiera hacer lo mismo, quizás sería mejor conectarlos a la tarea que están realizando", dijo Clites.

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La esperanza es que los exoesqueletos grandes y voluminosos actuales se reduzcan al "factor de forma de una zapatilla deportiva y la espinillera asociada" o incluso que queden dentro de la "ropa de alto rendimiento".

Preguntas éticas

El profesor Noel Sharkey, cofundador de la Fundación para Robótica Responsable, está preocupado por la idea de una tecnología que permita a los humanos trabajar más horas.

"Podrías tener exoesqueletos en la construcción de sitios que ayudarían a las personas a no cansarse tanto físicamente, pero trabajar más tiempo te cansaría mentalmente y no tenemos forma de detenerlo", dijo a la BBC.

"Diseñamos estos sistemas y luego preguntamos si podrían ser mal utilizados. Necesitamos un diseño ético desde el principio y diseñaría exoesqueletos que se apagaran después de seis horas".

Sin embargo, el Sr. Clites no quiere limitar la tecnología. "No dejamos de construir autos porque algunas personas conducirán ebrias", le dijo a la BBC.

"Consideramos la tecnología y pensamos que si los beneficios superan el riesgo de que las personas abusen de ellos, entonces estamos entusiasmados de buscar la tecnología".

Ambiciones Cyborg

El profesor Herr, es un autodenominado "hombre biónico", gracias a las piernas robóticas diseñadas por su equipo, después de un accidente de escalada en la montaña en su adolescencia que lo dejó como un doble amputado.

Sus piernas han pasado por muchas iteraciones para llegar a su estándar de alta tecnología actual.

"Cuando pienso en mover las piernas, las señales neuronales de mi sistema nervioso central pasan a través de mis nervios y activan los músculos dentro de mis extremidades residuales", explicó en una charla de TED a principios de este año.

"Los electrodos artificiales detectan estas señales, y las computadoras pequeñas en la extremidad biónica decodifican mis impulsos nerviosos en mis patrones de movimiento previstos".

Pero agregó, él "todavía no es un cyborg".

Su amigo Jim Ewing, quien también perdió su pierna en un accidente de escalada, fue reconstruido por un equipo de cirujanos, científicos e ingenieros reunidos en el MIT llamado Team Cyborg.

Los cirujanos conectaron los músculos de la pierna restante de una manera que permitía a los nervios dentro de ellos continuar enviando información al cerebro, ayudando a que su pie biónico funcionara más naturalmente.

Los ingenieros construyeron la prótesis para permitir la comunicación bidireccional, con señales que viajan desde su cerebro a la pierna inferior residual y al miembro biónico.

Permitió al señor Ewing volver a escalar la montaña en las Islas Caimán donde se había caído, pero ese es solo el comienzo del viaje, piensa el profesor Herr.

"Creo que el alcance del diseño neuro-encarnado se extenderá más allá del reemplazo de las extremidades y llevará a la humanidad a reinos que redefinirán fundamentalmente el potencial humano", dijo en su charla de TED.

"En este siglo XXI, los diseñadores extenderán el sistema nervioso a exoesqueletos poderosamente fuertes que los humanos pueden controlar y sentir con sus mentes".