Muchos millones de toneladas de televisores, teléfonos y otros equipos electrónicos se descartan cada año, a pesar de ser una fuente rica en metales. Pero ahora la minería de residuos electrónicos tiene el potencial de convertirse en un gran negocio.

La mina del profesor Veena Sahajwalla en Australia produce oro, plata y cobre, y no hay una piqueta a la vista.

Su "mina urbana" en la Universidad de Nueva Gales del Sur (UNSW) está extrayendo estos materiales no del rock, sino de los dispositivos electrónicos.

La experta en ciencias de los materiales con sede en Sydney reconoce que su operación será lo suficientemente eficiente como para obtener ganancias en un par de años.

"El modelado económico muestra que el costo de alrededor de $ 500,000 dólares australianos (£ 280,000) para una micro fábrica vale la pena en dos o tres años, y puede generar ingresos y crear empleos", dice ella.

"Eso significa que hay beneficios ambientales, sociales y económicos".

De hecho, la investigación indica que tales instalaciones en realidad pueden ser mucho más rentables que la minería tradicional.

Según un estudio publicado recientemente en la revista Environmental Science & Technology, un televisor de tubo de rayos catódicos típico contiene alrededor de 450 g de cobre y 227 g de aluminio, así como alrededor de 5,6 g de oro.

Mientras que una mina de oro puede generar cinco o seis gramos del metal por tonelada de materia prima, esa cifra se eleva a tanto como 350 g por tonelada cuando la fuente se descarta electrónica.

Las cifras surgieron en un estudio conjunto de la Universidad Tsinghua de Beijing y la Universidad Macquarie, en Sydney , donde académicos examinaron datos de ocho empresas de reciclaje en China para calcular el costo de extraer estos metales de los desechos electrónicos.

Los gastos incluyeron los costos de recolección de desechos, mano de obra, energía, materiales y transporte, así como los costos de capital para el equipo y los edificios de los recicladores.

Y cuando se tuvieron en cuenta estos costos y los efectos de los subsidios del gobierno chino para el reciclaje, el equipo descubrió que la extracción del mineral era 13 veces más cara que la extracción de desechos electrónicos.

"La extracción de desechos electrónicos y la producción de lingotes de cobre puro o de oro, promete ser un negocio muy rentable", dijo el profesor de Macquarie, John Mathews.

"Es probable que los primeros profesionales sean especialistas en metales, en particular pequeñas empresas emprendedoras que conocen la escala del problema de los desechos electrónicos".

La cantidad de desechos electrónicos generados ciertamente sugiere que las oportunidades de negocio para el reciclaje aumentarán. La Unión Internacional de Telecomunicaciones, una agencia de las Naciones Unidas, estima que se generaron alrededor de 45 millones de toneladas de desechos electrónicos en 2016, y se espera que alcance los 50 millones de toneladas para 2021.

Solo en 2016, se descartaron 435,000 toneladas de teléfonos, a pesar de contener hasta € 9.4bn (£ 8.3bn) en valor de materias primas.

Ahora que China está tomando medidas enérgicas contra las importaciones de desechos electrónicos para su reciclaje, existe una creciente presión sobre la UE, los EE. UU., Australia y Japón para que encuentren soluciones por sí mismos.

Y un proyecto financiado con fondos comunitarios llamado ProSUM - Prospección de materias primas secundarias en la mina urbana y los desechos mineros - está diseñado para ayudar a las empresas comerciales a rastrear los materiales disponibles para la minería de vehículos usados, baterías agotadas y equipos electrónicos y eléctricos de desecho.

También te puede interesar este artículo: El Ibex cierra en positivo (+0,18%) y afianza los 11.400 enteros, pese a las dudas sobre Grecia

"Ahora estamos en la fase de experimentación en Europa", dice el Dr. Kees Baldé, de la Universidad de las Naciones Unidas. "Hay muchos nuevos emprendedores que comienzan nuevos negocios basados ​​en nuevos modelos de negocio de 'minería urbana', por ejemplo, acercando la oferta y la demanda de materiales reciclables entre sí mediante tecnologías novedosas y mercados virtuales.

"Lo usan para fines de planificación, por ejemplo, para conocer las fracciones que actualmente no reciben en sus plantas de reciclaje, sino también para la estrategia a largo plazo de su negocio".

Si bien la minería tradicional requiere mucha mano de obra, la minería de desechos electrónicos puede ser altamente automatizada.

En la micro fábrica de Prof Sahajwalla, por ejemplo, los robots se usan para identificar y separar partes útiles.

Ella dice que los desechos electrónicos pasan a través de una especie de línea de producción. "Los dispositivos de desecho desechado se colocan primero en un módulo para descomponerlos. El siguiente módulo involucra un robot especial para extraer partes útiles.

"Otro módulo usa un horno pequeño para separar las partes metálicas en materiales valiosos, mientras que otro lo transforma en un filamento de alto grado adecuado para la impresión 3D", dice.

Apple, mientras tanto, intenta contrarrestar las críticas de que sus teléfonos son difíciles de reciclar con la reciente demostración de un robot llamado Daisy que puede desmontar hasta 200 iPhones por hora.

Daisy puede manejar nueve modelos diferentes del teléfono, separando partes y eliminando componentes útiles.

El profesor Mathews dice que más fabricantes deberían hacer un esfuerzo para garantizar que sus productos puedan extraerse al final de su vida útil.

"Uno de los mejores apoyos de política para los desechos electrónicos será el pago de un depósito a los consumidores que devuelven sus productos electrónicos como teléfonos celulares a los puntos centrales de recolección", dice. "También podría haber incentivos pagados a los fabricantes para que sus productos sean más fáciles de desmontar".

Actualmente, la mayor atención se centra en la minería de televisores, ya que hay una acumulación masiva de estos productos, pero en el futuro la fuente más común de desechos electrónicos serán los teléfonos celulares. "Ahí es donde debería estar el enfoque", dice el profesor Mathews.

En un estudio publicado el año pasado, Greenpeace calculó que los desechos electrónicos de la producción de teléfonos inteligentes alcanzaron 3,3 millones de toneladas en 2014.

Los teléfonos suelen contener hasta 60 elementos, incluidos metales raros como el iridio, que se utiliza en la tecnología de pantalla táctil.

Minería principalmente en China, el iridio ha sido escaso, con el precio aumentando constantemente durante meses. Sin embargo, algunos proyectos de minería de residuos electrónicos, como la iniciativa RecEOL recientemente anunciada en Irlanda, pueden recuperar iridio de productos de desecho, junto con otros metales raros como el tantalio.

Todas estas oportunidades probablemente harán que la minería de residuos electrónicos sea aún más rentable en el futuro.

Pero el boom puede ser limitado.

Adam Read, director de Suez UK, una de las mayores empresas de reciclaje y residuos de Gran Bretaña, señala que las empresas de electrónica están encontrando formas de utilizar materiales menos valiosos en sus productos.

El valor real para los e-mineros se encuentra en productos más antiguos, por lo que "podría ser más costoso tratar la próxima generación de artículos eléctricos, ya que tendrán menos valor inherente para recuperarse", dice el Sr. Read.