Si compró un vehículo en el sudeste asiático o en Australia, especialmente una camioneta, hay buenas posibilidades de que se haya construido en Tailandia.

Tailandia ha sido un bastión para la fabricación de automóviles durante décadas. Se apodaba a sí mismo "el Detroit de Asia", y el apodo se pegaba, con buenas razones. Actualmente es el 12º fabricante automotriz más industrioso del mundo y el más grande del sudeste asiático.

Los fabricantes japoneses como Toyota y Mitsubishi han tenido operaciones en Tailandia desde la década de 1960. GM, Ford, Mercedes y BMW todos siguieron. Un portavoz de GM dijo que su planta es un importante centro de fabricación para la región de Asia y el Pacífico y África, y sus vehículos se exportan a 15 mercados, incluidos Australia y Nueva Zelanda.

¿Cómo se convirtió Tailandia en un gigante automotriz?

Durante tres décadas, Tailandia impuso un arancel de importación del 80% a los automóviles y un 60% a las motocicletas, para seguir fabricando dentro del país. El gobierno ofrece los derechos de propiedad de la tierra para los inversores extranjeros y suaviza los procesos de visa y permiso para los asesores de automóviles extranjeros.

Mientras tanto, el gobierno de Tailandia introdujo varios incentivos fiscales favorables a los inversores extranjeros. Las empresas que se trasladan a Tailandia están exentas del impuesto sobre la renta corporativo durante ocho años. En algunas áreas del país, como el centro de fabricación de automóviles Rayong, donde se encuentran GM y Ford, Tailandia redujo las tasas de impuestos corporativos hasta en un 50%.

Tailandia también está bien ubicada geográficamente con puertos y aeropuertos convenientes, lo que permite la facilidad de exportación. A diferencia de Indonesia y otros mercados competidores, la mayoría de las piezas de automóviles se fabrican y obtienen de forma interna, con alrededor de 1.500 proveedores en Tailandia hoy en día, por lo que no es necesario importarlos. Y un acuerdo de libre comercio con los otros nueve países de la Asociación de Naciones del Sudeste Asiático es otra ventaja: los fabricantes de automóviles en Tailandia pagan aranceles nulos o muy reducidos para exportar automóviles dentro de la región.

El trabajo es más barato que en las naciones desarrolladas y en China, aunque no es tan barato como en las naciones del sudeste asiático. Pero el hecho de que la fuerza laboral haya acumulado habilidades y experiencia es crítico.

"Esto ha ayudado a retener la inversión frente a la competencia de mercados como Vietnam o Indonesia que ofrecen costos laborales reducidos", dijo Maxfield Brown, gerente de la Unidad de Inteligencia Comercial de Dezan Shira & Associates.

Crecimiento explosivo

En 2002, el Thai Automotive Institute anunció un plan de seis años para transformar a Tailandia en "la Detroit de Asia". Entre 2000 y 2017, la producción de automóviles de Tailandia creció en un 383%.

Aunque las exportaciones representan casi el 60% de la producción tailandesa, el mercado interno muestra signos de crecimiento, en parte debido a la creciente clase media tailandesa. Solo el 18% de los hogares no poseía un vehículo en 2013, según las cifras de la Encuesta mundial de demanda de automóviles de Nielsen.

La clase media del sudeste asiático se duplicará con creces a 400 millones en 2020, como predijo la Organización para la Cooperación y el Desarrollo Económicos. Eso significa una gran oportunidad para los fabricantes de automóviles en Tailandia.

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Tailandia sobresale en la fabricación de vehículos comerciales, específicamente, la camioneta de una tonelada, como el Chevrolet Colorado y el Ford Ranger. Tailandia es el segundo mayor mercado de pickups del mundo, después de Estados Unidos. Gran parte del país es rural, y las recolecciones sirven como vehículos económicos para familias numerosas, con niños a menudo sentados al aire libre.

GM solo fabrica dos vehículos en Tailandia: el Colorado y el SUV Chevy Trailblazer. Dijo que las camionetas representan el 42% de la cuota de mercado en Tailandia.

"Desde 2000, GM ha invertido más de $ 2 mil millones en las instalaciones de fabricación en Rayong", dijo un portavoz de GM. "Continuamos invirtiendo en Tailandia a través de nuestros distribuidores, productos y servicios".

Tailandia produjo 1,2 millones de vehículos comerciales en comparación con 818,000 autos en 2017. Por el contrario, el productor en crecimiento de Indonesia solo fabricó 234,000 vehículos comerciales, pero 982,000 automóviles. Aún así, en los primeros cinco meses de 2018, las ventas totales de automóviles en Tailandia crecieron un 18%. Un vocero de Mercedes-Benz, que fabrica solo autos de pasajeros en Tailandia, dijo que la compañía tuvo su año más grande en 2017, con 14,000 unidades vendidas.

¿Qué hay en el horizonte?

Para ayudar a garantizar que las ruedas sigan girando en el futuro, el gobierno quiere atraer la producción ecológica y de automóviles eléctricos a Tailandia, como parte de su nuevo y ambicioso proyecto de $ 45 mil millones aprobado en febrero, conocido como Eastern Economic Corridor.

Comprende numerosas iniciativas de comercio y desarrollo para impulsar aún más su epicentro industrial en Rayong y las provincias circundantes. Tailandia continuará otorgando exenciones de impuestos y visados ​​de vía rápida a los inversionistas, así como la capacidad de alquilar tierras por hasta 99 años.

La Junta de Inversiones Federales de Tailandia predice que el país producirá 3 millones de autos en 2020, lo que lo impulsaría al octavo lugar en la producción mundial.

Pero la incertidumbre política ha inquietado a los inversores, señala Josh Kurlantzick, investigador principal del sudeste asiático en el Consejo de Relaciones Exteriores. Los golpes en 2006 y 2014 sacudieron a los fabricantes de automóviles.

"Años de luchas políticas han socavado su atractivo", dijo Kurlantzick.

La competencia de las naciones vecinas también está creciendo, aunque las perspectivas de Tailandia siguen siendo brillantes.

"El mercado automotriz nacional de Indonesia ha experimentado un crecimiento constante en los últimos años, pero todavía está por detrás de Tailandia tanto en volumen como en sofisticación de la cadena de suministro", dijo Brown.