Vamos a aclarar algunas cosas, ¿de acuerdo? Cuando 2018 llegue a su fin, los autos del mundo todavía tendrán cuatro ruedas. La gran mayoría de ellos seguirá siendo alimentado por motores de combustión. Y todos todavía tendrán volantes. Lamento decepcionar, pero tenía que decirse.

Aun así, es probable que los próximos 12 meses muestren cuán dinámica es la industria automotriz mundial en la actualidad: en tecnología, innovación y diseño.

Puede que a los ejecutivos globales no les gusten las influencias que llaman tan fulminantemente "disruptores" -todos desde preocupaciones ambientales hasta poder de procesamiento de inteligencia artificial que pueden manejar conduciendo autónomamente- pero estas fuerzas están tirando de los fabricantes de automóviles en media docena de direcciones diferentes.

Puede pasar un tiempo hasta que sepamos qué camino es mejor. Pero 2018 debería darnos una idea de quién está apostando a qué resultado.

La electricidad se generaliza

Este debería ser el año en que los vehículos eléctricos finalmente vayan más allá de ser una opción de campo izquierdo para convertirse en productos destacados en los folletos de los principales fabricantes.

Esto, a su vez, traerá cambios considerables en tecnología y diseño. Existe una escuela de pensamiento que dice que los eco-autos deben enfocarse completamente en la aerodinámica, deslizándose tan eficientemente como sea posible a través del aire para extraer cada kilómetro y medio del tren de potencia eléctrico (o gasolina-eléctrico). Es por eso que, por ejemplo, el Toyota Prius y el Hyundai Ioniq tienen perfiles laterales similares.

Pero a partir de ahora, habrá tanta diversificación en el mundo de los vehículos eléctricos que los fabricantes de automóviles lucharán por hacerse con su propia porción del mercado, y eso significa que veremos grandes saltos en el diseño.

Este año, por ejemplo, deberíamos echar un primer vistazo a las versiones de producción de Volkswagen ID y Mercedes EQ Concept. El primero es un hatchback familiar que es aproximadamente del mismo tamaño que un Golf pero mucho más grande en el interior, gracias a un chasis específicamente diseñado para aprovechar la ausencia de un motor de combustión.

Los mismos beneficios deberían aplicarse al Mercedes, un SUV que tendrá voladizos desesperadamente cortos en los extremos delantero y trasero. Tales diseños reflejan la tendencia creciente de una superficie simple a lo largo de los flancos de un automóvil, sin pliegues molestos o spoilers.

Se espera que ambos autos se parezcan mucho a los automóviles conceptuales que los precedieron (aunque el Volkswagen se inclina a perder algunas de sus características más radicales, como los faros que pueden "guiñar" a otros usuarios de la carretera y peatones). No es de extrañar que aquellos que ya han visto a VW y Merc digan que tienen el potencial de diezmar la lista de espera para Tesla Model 3 de Elon Musk en cuestión de semanas.

Pantallas dinámicas

También es probable que las cabinas evolucionen a una velocidad inusualmente rápida en los próximos 12 meses. Dado que las marcas aportan cada vez más funcionalidades a través de pantallas táctiles, es probable que veamos menos conmutadores.

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En muchos casos, los fabricantes eliminarán los instrumentos físicos completamente a favor de las pantallas de alta resolución. Esta tecnología no es exactamente nueva, pero es probable que la popularidad de los automóviles que la adoptaron empuje a los rivales a seguirla en los próximos dos años.

De hecho, en el reciente Consumer Electronics Show en Las Vegas, uno de los proveedores de tecnología clave de la industria, Harman (ahora propiedad de Samsung), mostró un espectacular arreglo multipantalla en un Maserati modificado. Además de llevar la tecnología QLED ultrafina a los vehículos, el diseño demostró cómo las pantallas pueden caber en una cabina de una manera sutil y sofisticada.

La firma ya está en conversaciones para llevar el concepto a producción, lo que significa que podríamos verlo en un show car este año antes de llegar a las salas de exhibición en 2019.

La autonomía hace señas

Por supuesto, el elefante en la habitación para los diseñadores de automóviles es conducción autónoma. Lamentablemente, el año 2018 no traerá el tipo de "desconsideración" del nivel de autoconciencia del vehículo que eliminaría la necesidad de ver por completo el parabrisas.

Pero puede apostar que los equipos de diseño pasarán los próximos 12 meses pensando en cómo los vehículos pueden mantenernos entretenidos en el tiempo libre que la conducción autónoma nos devolverá.

Espere ver automóviles conceptuales con asientos revisados, por ejemplo, permitiendo a los ocupantes darse la vuelta y hablar entre ellos. Múltiples pantallas, incluso aquellas en los paneles de las puertas, fomentarán la interacción con todo, desde las redes sociales hasta el entretenimiento transmitido. Y es probable que veamos más experimentación con los volantes: qué hacen cuando el automóvil conduce y, lo que es más importante, cómo el vehículo puede devolver el control de manera segura al conductor cuando sea necesario.

Es probable que otras piezas del rompecabezas autónomo caigan en su lugar también. Solo un vehículo capaz de lo que oficialmente se clasifica como "Nivel Tres de Autonomía" (de cinco) está actualmente a la venta: el Audi A8. Y aun así, sus capacidades se desactivan en muchas regiones porque la legislación no está lista para ello. Esto debería mejorar en 2018, ya que los legisladores de las ciudades y regiones comienzan a familiarizarse con la tecnología.

Lo mejor del resto

Pero más allá de los autos conceptuales y la tecnología de vanguardia, ¿cuál de los nuevos modelos de 2018 realmente importará más al mercado en el corto y mediano plazo?

Primero, obtendremos una nueva versión del gran salón ejecutivo 3 Series de BMW. Y el impulso hacia los SUV no disminuirá en el corto plazo, con nuevas entradas en el mercado de Alfa Romeo y Lamborghini, sin mencionar nuestra primera mirada al antes inimaginable SUV Ferrari. Mientras tanto, el automóvil más vendido de Europa, el Volkswagen Golf, es probable que entre en su octava generación a medida que el año llega a su fin.

Pero para un automóvil que combina credenciales medioambientales, diseño de vanguardia y el potencial de transformar una marca, es difícil mirar más allá del Jaguar I-Pace. Este crossover puramente eléctrico saldrá a la venta en la segunda mitad del año, y su diseño parece listo para combinar con éxito la postura deportiva de Jaguar con las ventajas de diseño de la electrificación. Este automóvil, más que cualquier otro, podría darle al 2018 un sabor de lo que está por venir.