Un tramo de tierra remoto y pantanoso en la costa norte de Escocia se convertirá en el primer puerto espacial del Reino Unido.

La península de A'Mhoine en Sutherland ha sido elegida como el lugar más adecuado desde el cual lanzar cohetes verticalmente para poner en órbita a los satélites.

La Agencia Espacial del Reino Unido le está dando a Highlands and Islands Enterprise £ 2.5m para el desarrollo de la instalación.

HIE trabajará estrechamente con un consorcio que incluye al gigante aeroespacial estadounidense Lockheed Martin.

El objetivo sería tener lanzamientos tan pronto como sea posible en la década de 2020.

El dinero de Escocia es parte de un paquete de subvenciones para fomentar la capacidad de lanzamiento en el Reino Unido que fue anunciado por el Secretario de Negocios Greg Clark en el Salón Aeronáutico Internacional de Farnborough .

Dijo al evento: "Somos uno de los mejores países del mundo para la investigación, el desarrollo, la fabricación y la aplicación de satélites, grandes y pequeños. Y cuando vemos la expansión que está teniendo lugar, y el requisito de que estos satélites necesitan para ponerlo en órbita: aquí hay una oportunidad obvia para el Reino Unido y debe ser captada ".

El Sr. Clark detalló un total de £ 33.5m en subvenciones de un pozo reservado de £ 50m para ayudar a impulsar las propuestas.

Lockheed obtendrá la parte del león a £ 23.5m. La compañía quiere llevar el cohete Electrón a Escocia. Actualmente, este vehículo vuela de Nueva Zelanda.

Una versión británica del cohete tendría una unidad de propulsión y un dispensador satélite desarrollado y construido en Ampthill en Bedfordshire, Harwell en Oxfordshire, y en Reading.

Patrick Wood es el alto ejecutivo de Lockheed Martin en el Reino Unido. "Como país no hemos invertido en vehículos de lanzamiento desde 1971 y Black Arrow, que puso el satélite Prospero. Estoy muy orgulloso de trabajar con el equipo de Lockheed Martin y nuestros socios en la entrega del primer lanzamiento desde territorio británico. ", le dijo a BBC News.

HIE desarrollará el complejo de lanzamiento en A'Mhoine, con Lockheed usando un pad, y un segundo pad para ir a Orbex. Esta es una nueva compañía que ha estado desarrollando un cohete de 17m de altura fuera del ojo público.

El lunes, sin embargo, la empresa fue muy a la vanguardia en la discusión de sus planes, que ahora han sido respaldados a través de una subvención de la Agencia Espacial del Reino Unido por una suma de £ 5,5 millones.

"Vamos a poner una nueva fábrica en Escocia, donde realizaremos la producción principal y la integración de los vehículos. Luego, los vehículos serán transportados a Sutherland", explicó el CEO de Orbex, Chris Larmour. "Internamente, no creo que nos demos cuenta de lo grande que es hoy porque nos hemos centrado en tareas técnicas. Pero esta mañana en el programa, creo que estamos empezando a darnos cuenta de cuán grande es este momento".

El gobierno del Reino Unido ha estado reflexionando sobre la idea de los puertos espaciales desde hace una década y ha actualizado la legislación que los haría posibles.

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Si bien las noticias principales se centraron en Escocia y el lanzamiento de cohetes desde tierra, también se han lanzado 2 millones de libras para futuras investigaciones sobre la ubicación de un puerto espacial de "lanzamiento horizontal".

Esto vería a un avión modificado salir de una pista de aterrizaje británica, subir a altitud en algún lugar sobre el océano y luego lanzar un cohete que puede poner al satélite en órbita. Varios de tales sistemas están actualmente en desarrollo.

Uno que está haciendo olas en este momento es propiedad del empresario Sir Richard Branson. Su compañía Virgin Orbit , con sede en Long Beach, California, ha convertido un viejo Virgin Atlantic 747 para dispensar su cohete LauncherOne, un vuelo inaugural que es inminente.

Cornwall, en particular, tiene muchas ganas de que Virgin Orbit opere desde el aeropuerto de Newquay. El consejo y la compañía de California firmaron un acuerdo de asociación en la exhibición aérea. Una primera misión está siendo apuntada para 2021.

"Cornwall está mostrando ambición", dijo Adam Painter, el líder del consejo. "Hace años enviamos mineros por todo el mundo, lideramos el mundo en minería. Ese tiempo industrial se fue para Cornwall, vemos que tenemos varias áreas nuevas en las que podemos destacar y el espacio es una de ellas".

¿Porque es esto importante?

El Reino Unido está en un momento único. Ha sido pionero en el desarrollo de satélites pequeños, a través de compañías como Surrey Satellite Technology Limited y AAC Clyde Space , y se ha colocado justo en la cresta de una nueva ola. El uso de componentes electrónicos de consumo miniaturizados, económicos y de bajo costo está revolucionando los satélites. Ahora es posible poner una enorme capacidad dentro de una caja muy pequeña. Tener puertos espaciales permitiría a la industria del Reino Unido ofrecer el producto completo "llave en mano" a sus clientes, desde el diseño hasta la construcción y el lanzamiento. Todo el paquete.

¿Qué tipo de satélites?

Todo lo que puedas imaginar Satélites para controlar el clima, retransmitir las comunicaciones y tomar fotografías de la actividad en la Tierra. Los satélites pequeños pueden hacer todo esto y tienden a operar en órbitas de tipo polar. Es decir, rodean la Tierra unos cientos de kilómetros hacia arriba, pasando sobre el Ártico y la Antártida. Por lo tanto, el norte de Escocia está idealmente situado a este respecto. Los cohetes volarían hacia el norte, a través de la brecha entre Islandia y las Islas Faroe, y Svalbard. Si hubo fallas en el lanzamiento, nada caería en una tierra poblada.

¿Qué tipo de cohetes?

Ya mencioné tres vehículos que podrían volar desde el Reino Unido: el Electron, Orbex y LauncherOne. Pero hay más de 60 vehículos de lanzamiento pequeños en desarrollo en todo el mundo. Algunos de estos otros también se basan en el Reino Unido, y considerarán un puerto espacial casero como un gran estímulo para sus esfuerzos.

¿Qué pasa después?

Vigila el reloj. El tiempo es corto para el Reino Unido si quiere capturar una parte significativa del incipiente mercado de lanzamiento pequeño. Las autoridades regionales del Reino Unido y los operadores de cohetes van a tener que moverse rápidamente si quieren evitar las oportunidades que se trasladan a otros países. También hay una gran responsabilidad en el gobierno. Ha actualizado la legislación, pero todavía hay que unir muchos detalles, como las normas de responsabilidad y los requisitos de seguridad. Si se hacen demasiado onerosos, aumentará el precio del lanzamiento de satélites. El costo por kilogramo a órbita tiene que ser competitivo.

Chris Larmour dijo a BBC News: "Si no estuviéramos en la posición en la que nos encontramos hoy con los componentes que se están disparando, probando y ya funcionando, esa ventana no nos sería posible, y creo que esa ventana se está cerrando para las personas que no están en ese grado de preparación ".