Italia ha reclamado su primer comandante, 21 años después de que Costantino Rocca derrotara a Tiger Woods

A raíz de la victoria de Europa en la Ryder Cup de 1997 en Valderrama, el futuro capitán de los EE. UU., Davis Love, expresó su sorpresa ante la derrota de los singles ante Tiger Woods. "Si hubiera dicho hace 10 años que un italiano iba a jugar tres Ryder Cups seguidas y ser el héroe", afirmó, "la gente lo habría descartado como una broma".

Tomando esto como una evaluación de Costantino Rocca, ¿qué hay que ver con el triunfo del Campeonato Abierto de Francesco Molinari en Carnoustie el domingo pasado? "No me sorprendió ni por un segundo", declaró el compañero de Love North Carolinian, Chesson Hadley.

Solo podemos concluir que el paso de 21 años ha provocado una transformación en las percepciones del golf italiano. Sin embargo, es un país con una orgullosa tradición en el juego, incluso si la celebración de un primer gran éxito ha llevado casi un siglo de esfuerzo.

Tales pensamientos habrían sido ajenos a Hadley, que veía a Molinari simplemente como un rival muy talentoso en el PGA Tour. Después de volar desde Escocia, donde se perdió un corte en su segundo Open después de una aparición previa en Hoylake en 2014, el estadounidense estaba en Dún Laoghaire GC el martes pasado para una salida de caridad organizada por su patrocinador, SoftCo.

"He tenido el placer de jugar con Francesco varias veces", dijo. "Siempre golpeó la bola fenomenalmente bien, y no hacer un bogey en los últimos 37 hoyos en ese campo de golf es increíble. No había más campeón que merezca. Y si sigues las redes sociales solo un poco, su victoria no pareció sorprender a nadie ".

Dio la casualidad de que el avance del PGA Tour de Hadley se produjo en el Abierto de Puerto Rico 2014 y quedó empatado en el octavo lugar cuando Molinari ganó por primera vez ocho golpes en el Quicken Loans National de Maryland el 1 de julio. Como un lado interesante, los padres de Hadley dieron él el regalo de unas vacaciones de golf irlandesas, que incluyen visitas a Lahinch y Ballybunion, en su graduación de la universidad. Sin embargo, incluso después de rondas de 73 y 74, Carnoustie ha dejado un impacto duradero.

"Aunque Pebble Beach es mi campo de golf favorito, Carnoustie es probablemente el mejor campo que he jugado", dijo. "Es un diseño increíble. Si tuviera una crítica es que el [248 yardas] del 16 es un poco demasiado largo, pero no cambiaría nada en los otros 17 hoyos. Ni una sola cosa".

Como nativo de Turín, Molinari es el segundo jugador nacido en Italia que ganó en el PGA Tour. El primero fue Toney Penna, que nació en Nápoles en 1908 y ganó cuatro torneos en Estados Unidos a ambos lados de la Segunda Guerra Mundial.

Dio la casualidad de que Penna desarrolló una fobia a su cabello que retrocedía, creyendo que estaba perjudicando su capacidad para competir en la gira. De hecho, estaba tan preocupado de que le entregara su alma al cantante, Perry Como, que era un viejo amigo. Una semana después, Penna recibió un paquete de Como, que se había entrenado como peluquero. Dentro había un postizo y una nota con el mensaje simple: "¡Ve!"

Más tarde, Penna se volvió muy exitosa en el diseño de palos de golf y sus jugadores de caqui fueron muy apreciados por jugadores serios, aunque habían sido reemplazados por la era del metal en el momento de su muerte en 1995.

Mientras tanto, mi primer contacto con un profesional italiano ocurrió durante la semana de Carrolls International en Woodbrook en junio de 1970. Fue entonces cuando Christy O'Connor Snr hizo un viaje de medianoche al aeropuerto de Dublín para recoger a Roberto Bernardini, que estaba varado allí. A continuación, puso a Bernardini a pasar la noche en su casa en el norte de Dublín, en Clontarf.

Tal como fueron las cosas, fue un gesto inútil que el talentoso jugador de 26 años, que podría haber sido Seve Ballesteros de Italia, no pudo entrar al torneo, por haberse ausentado por error de una ronda previa a la clasificación. Este pequeño episodio confirmó la sospecha de que, independientemente de sus habilidades para el torneo, los golfistas italianos eran casi invariablemente personajes interesantes. Como Alfonso Angelini, que perdió los dedos del pie por congelación cuando peleaba en el frente ruso en la Segunda Guerra Mundial.

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Más tarde, como golfista profesional, tuvo la sensatez de hacerse amigo de la princesa de Rethy, esposa del ex rey Leopoldo de los belgas. Para alentar a Angelini, ella le daría cantidades variables de dinero dependiendo de la calidad de sus puntajes. Se informa que en una ocasión, cuando el italiano preguntó qué valor tendría un 64, su respuesta fue un Alfa Romeo. Que ella entregó debidamente.

Baldovino Dassu fue otro jugador excelente cuya carrera fue lanzada efectivamente por la victoria en el Campeonato de Jóvenes Británicos de 1970. Pasó a tener dos victorias en el Circuito Europeo y ganó la distinción de establecer un récord de 60 en la tercera ronda del Abierto de Suiza de 1971 , que aún no se ha roto.

Antes de la aparición hace 13 años de los hermanos Molinari, Francesco y Edoardo, la distinción del mejor golfista de Italia pertenecía indiscutiblemente a Rocca. Se convirtió en el primer representante de la Ryder Cup del país en 1993; llegó a desempeñarse admirablemente como socio de Sam Torrance en la victoria en Oak Hill en 1995 y aplastó a Woods por 4 y 2 en Valderrama.

Un punto alto anterior, por supuesto, fue el Abierto de 1995 en St Andrews, donde golpeó el césped 18 en gran emoción, después de hundir un putt de 25 yardas del Valle del Pecado para ganar un desempate con John Daly. Aunque luego fue derrotado en un total de cuatro hoyos, dejó su marca tanto para él como para su país.

Cuatro años después, se convirtió en el primer profesional italiano en ganar en suelo irlandés, capturando el West of Ireland Classic 1999 en el Galway Bay GC. De hecho, tuvo el descaro de vencer al favorito local Pádraig Harrington por dos golpes, hundiendo otro largo putt en el hoyo final, esta vez desde 35 pies. Un consuelo para Harrington, sin embargo, fue que la posición de subcampeón allanó el camino para un debut en la Ryder Cup en Brookline un mes después.

"Me han golpeado por aquí algunas veces en el pasado", confesó Molinari en Carnoustie. La calidad ejemplar de su juego general el fin de semana pasado, sin embargo, aseguró que encontraría la medida de un gran vínculo.

Eso es evidente en las cifras comparativas de 2007. Once años atrás, abandonó la escena tras rondas de 76 y 74, tal como lo hizo Davis Love, por cierto. La mala colocación llevó a la desaparición de ambos jugadores, con Love en el puesto 144 y el italiano en el puesto 108 en sus 36 hoyos.

Esta vez, Molinari dejó caer su último golpe del Campeonato en el hoyo 17 el viernes por la tarde, un logro reflejado en su primer estado empatado en precisión de conducción y greens en regulación. Lo más significativo, sin embargo, es que estaba empatado en el séptimo con la cuchilla, después de un total de 111 putts (28, 27, 27, 29), exactamente el mismo que el total de Harrington en 2007.

Desde que se preocupó hace un mes por conservar su tarjeta del PGA Tour y clasificarse para los playoffs de FedExCup, ahora puede ganar un puesto en el America's Tour Championship. De hecho, el rango actual de Molinari de séptimo en la clasificación de FedExCup representa un salto de 116 lugares en las últimas cuatro semanas.

A riesgo de involucrarse en schmaltz, podría decirse que hubo dos ganadores el pasado fin de semana: un italiano de corazón de león y un enlace maravilloso en su mejor forma tradicional.

Me trajo a la mente la reacción emocional de Jack Nicklaus, al ver el terreno bañado por el sol de Royal Lytham para el Abierto de 1996. "Esto es lo que vine a ver: el rebote de la pelota y el polvo que levanta las calles quemadas", se entusiasmó.

Él hubiera amado a Carnoustie.