Frente a un glorioso espectro de color, los pájaros cantores, al igual que los humanos, buscan una visión general.

Pueden agrupar las tonalidades cercanas en el espectro de colores en categorías, como tonos que generalmente son rojos o generalmente anaranjados.

Un estudio ahora muestra que esto afecta su capacidad para distinguir entre ciertos colores.

Los hallazgos, de un equipo de la Universidad de Duke en Carolina del Norte, se publican en la revista Nature.

Las aves canoras fueron recompensadas con comida si volteaban un disco circular de dos colores.

Los discos de dos colores tenían diferentes pares de colores seleccionados de un espectro naranja a rojo. Esto refleja el rango de color que se encuentra en el pico de pájaro cantante macho.

Una idea era que las aves serían capaces de detectar todas las diferencias de color detectables en todo el espectro. Pero, en cambio, las aves hacen algo conocido como "percepción categórica".

Esto significa que responden más si la diferencia de color entre las dos mitades del disco se encuentra entre distintas categorías de color, de modo que una es claramente naranja y la otra claramente roja.

Sin embargo, los tonos que estaban cerca el uno del otro en el espectro no obtuvieron una reacción tan obvia.

Sucede en los primates, incluidos los humanos, pero esta es la primera vez que se ha demostrado que otro animal exhibe una percepción categórica del color.

Los científicos de la Universidad de Duke, los doctores Eleanor Caves y Patrick Green, que condujeron los experimentos, tuvieron la idea durante la cena con el autor principal, el profesor Stephen Nowicki.

El Dr. Caves recordó: "Leímos un artículo sobre la percepción categórica en los bebés y el pensamiento; si no necesitas lenguaje para la percepción categórica, quizás los animales puedan hacerlo".

Las aves canoras fueron capacitadas para el estudio. Fueron recompensados ​​si volteaban un disco de papel circular de dos colores para revelar la comida. Si fue un disco de un solo color, no obtuvieron nada.

Los investigadores utilizaron ocho colores en el espectro naranja-rojo (ver gráfico anterior) y crearon una variedad de discos con diferentes combinaciones de estos colores. Los científicos probaron para ver si la posición del par de colores del disco en un espectro naranja-rojo tenía un efecto sobre la capacidad del pájaro para discriminar entre los colores.

Hay un punto o un límite en la transición de tonos naranja a rojo en su estudio. Podían ver que las aves podían distinguir mejor entre los dos colores en el disco cuando estaban muy separados en el espectro. Lo hicieron especialmente bien si los colores se encontraban a ambos lados de esta "línea límite".

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Los colores utilizados en el estudio fueron seleccionados porque el pico del pinzón cebra macho es de color rojo o naranja. El color se basa en carotenoides, la familia de pigmentos naturales que se utilizan en una variedad de animales y plantas.

Los pinzones cebra prefieren un macho macho con un pico rojo más que un pico anaranjado.

"Los pinzones cebra son muy conocidos por utilizar los colores basados ​​en carotenoides como señal. Las hembras prefieren los picos que están más rojos. Los machos usan la coloración rojo-naranja como una forma de establecer el dominio", dijo el coautor Patrick Green.

La capacidad de agrupar colores en un lado del umbral de enrojecimiento puede significar que la hembra que mira el color del pico de un compañero potencial no es particularmente quisquillosa con respecto a que sea el rojo perfecto.

Rojo "suficiente" puede ser lo suficientemente bueno.

Patrick Green agregó que para una mujer que elige un compañero "las reglas relativamente simples para percibir la coloración pueden tener mucho sentido para simplificar la información y llegar a una buena elección". Los experimentos futuros podrán probar esta idea.

Eleanor Caves dijo: "Los vertebrados no pueden fabricar sus propios carotenoides y tienen que ingerir compuestos que tengan carotenoides en ellos. Eso podría hacer que un hombre sea más superior que otro. Es capaz de encontrar e ingerir estos carotenoides. Así que quizás él viva mejor. territorio o él es un mejor forrajeador.

Ella agregó: "La enzima que metaboliza el carotenoide en el compuesto que se convierte en coloración roja es la misma enzima que una vía inmunitaria importante".

Por lo tanto, podría ser que la coloración más roja del pico sea una señal visual para las aves hembras, probablemente sobre la "aptitud" biológica de los machos, que incluye cuán robusto es el sistema inmunitario del macho.

"Es difícil de fingir. Un hombre de mala calidad no podría simplemente decidir poner más energía en hacer un pico rojo", dijo el Dr. Caves.

¿Por qué eso importa?

La percepción categórica del color no se ha demostrado antes en las aves. El estudio sugiere que no es causado por qué tan bien las células sensibles a la luz en los ojos de las aves distinguen diferentes longitudes de onda de color.

En cambio, puede ser la forma en que la señal del ojo se procesa en el cerebro. Podría ser una forma de permitir que el pinzón cebra se concentre en claves sensoriales. También puede ser una forma en que los animales manejan una gran cantidad de información sensorial, ayudándoles a tomar decisiones.

Algunos investigadores piensan que debe poder describir las categorías de color utilizando el lenguaje antes de que las categorías se distingan entre sí de forma rápida y precisa. Pero los bebés humanos pueden diferenciar entre rojo, verde, azul, amarillo y púrpura antes de tener las palabras en su lugar para nombrar estos colores.

Y este nuevo estudio respalda otra forma de pensar: la percepción del color puede tener raíces biológicas más profundas que solo el lenguaje y la cultura.

"La percepción categórica ahora se ha encontrado en todo, desde el reconocimiento de la identidad facial, hasta las llamadas de ranas, las llamadas de cricket y las señales visuales de cebo de cerceta", dijo Eleanor Caves. "Se ve más extendido de lo que hubiéramos adivinado".