Justo después de un período, las mujeres tienen una mejor conciencia espacial. Tres semanas después, las habilidades verbales alcanzan su punto máximo. Resulta que el ciclo mensual cambia el cerebro, pero no de la forma en que piensas.

Al principio, hubo 'histeria'. Desde los magos médicos del antiguo Egipto hasta los barbudos filósofos de la Grecia clásica, los hombres han reflexionado sobre esta condición durante milenios. Las señales reveladoras eran extremadamente amplias, incluidas la ansiedad y las fantasías eróticas, pero una cosa estaba clara: solo le sucedía a las mujeres.

Platón creía que la histeria era causada por el útero de luto , que era triste cuando no tenía un hijo. Sus contemporáneos dijeron que surgió cuando el órgano deambuló por el cuerpo, quedando atrapado en diferentes partes del cuerpo. La última creencia persistió hasta bien entrado el siglo XIX, cuando el desorden fue tratado de manera famosa llevando a las mujeres al orgasmo con vibradores tempranos .

Incluso hoy en día, la noción de que la biología de una mujer puede confundir su cerebro es un elemento básico de la cultura popular. Si una mujer está de mal humor, se le pregunta si es 'ese momento del mes'. Si se siente sexual, le dicen que podría estar ovulando.

Resulta que esto no es infundado: algunas mujeres realmente se sienten más ansiosas e irritables en torno a su período, y es cierto que estamos más motivados por el sexo en el momento en que se libera un óvulo. (Por supuesto, eso no quiere decir que los síntomas siempre se puedan explicar de esta manera, es importante recordar que la tendencia a atribuir las quejas de las mujeres a condiciones como "histeria" puede tener resultados peligrosos ).

Pero lo que no se conoce ampliamente es que el ciclo menstrual también puede afectar el cerebro de las mujeres de manera positiva.

Resulta que las mujeres son más expertas en ciertas habilidades, como la conciencia espacial, después de su período. Tres semanas después, son significativamente mejores comunicadores y, curiosamente, particularmente buenos para decir cuándo otros sienten temor. Finalmente, durante parte de sus ciclos sus cerebros son realmente más grandes. ¿Que esta pasando?

En lugar de úteros rebeldes, la principal fuente de estos cambios son los ovarios, que liberan estrógeno y progesterona en diferentes cantidades a lo largo del mes. Las hormonas se encargan principalmente de engrosar el revestimiento del útero y decidir cuándo liberar un óvulo. También tienen profundos efectos en el cerebro y el comportamiento de las mujeres.

Los científicos han estado estudiando el ciclo menstrual desde la década de 1930. Es un tema de investigación sorprendentemente popular, y ahora sabemos que tiene todo tipo de efectos estrafalarios, desde influir en la capacidad de una mujer para dejar de fumar hasta los tipos de sueños que tiene cada noche .

Pero esta montaña de conocimiento no nació de la fascinación por la biología femenina. En cambio, fue impulsado por el deseo de comprender las formas en que los hombres y las mujeres son diferentes, y por qué.

Un ejemplo de esta diferencia está en nuestros cerebros. Las diferencias físicas entre los sexos se extienden a estos órganos arrugados, y los científicos han sospechado durante años que se han reducido a las hormonas. "Básicamente, aprovechamos estas fluctuaciones naturales en los niveles de hormonas sexuales que encontramos", dice Markus Hausmann, un neurocientífico de la Universidad de Durham. "Este podría ser el ciclo menstrual en las mujeres, o las fluctuaciones estacionales en los niveles de testosterona en los hombres. Es un experimento natural completo ".

Las mujeres hablan antes que los hombres, son más fluidas verbalmente que los hombres, y en realidad son mejores en ortografía que los hombres - Pauline Maki

Una forma en que las mujeres son diferentes es que tienen habilidades sociales superiores. Las mujeres tienen mejor empatía y teoría de la mente , la comprensión de que otros humanos pueden tener una perspectiva diferente a la nuestra. También tienen mejores habilidades de comunicación. Se cree que esto es parte de la razón por la cual los niños varones tienen cuatro veces más probabilidades de ser diagnosticados con autismo de alto funcionamiento ; las chicas son mejores para disfrazar sus síntomas.

"Las mujeres hablan antes que los hombres, son más fluidas verbalmente que los hombres, y en realidad son mejores en ortografía que los hombres", dice Pauline Maki, psicóloga de la Universidad de Illinois, Chicago.

Se cree que esta ventaja social ha evolucionado porque, hace miles de años, las madres articuladas habrían sido mejores para transmitir información vital a sus hijos, como por ejemplo no comer ciertas plantas venenosas.

Pero, ¿están involucradas las hormonas? Y si es así, ¿cuánto?

Balance hormonal

En 2002, junto con colegas del Centro de Investigación Gerontológica de Baltimore, Maki se propuso aprender cómo los niveles fluctuantes de estrógeno afectan las capacidades de las mujeres a lo largo de cada mes . Cada participante fue evaluado dos veces: una vez justo después de su período, cuando los niveles de estrógeno y progesterona eran bajos, y una vez alrededor de una semana después de que ovularon, cuando el estrógeno y la progesterona estaban altos.

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Fue un estudio pequeño, en el que participaron 16 mujeres a las que se les pidió que completaran una serie de pruebas mentales. Pero los hallazgos fueron notables.

Durante los días en que los participantes tenían más hormonas femeninas en sus sistemas, eran significativamente peores en las cosas que los hombres suelen ser buenos (como la conciencia espacial) y mucho mejor en las cosas que las mujeres tienden a tener ventaja (como la capacidad de venir) arriba con nuevas palabras). Cuando sus niveles de hormonas fueron más bajos, se recuperó su conciencia espacial.

Una habilidad que mejoró cuando las hormonas femeninas eran más altas fue el "recuerdo implícito", que Maki describe como el tipo de memoria inconsciente y sin esfuerzo. "Si te dijera, 'Oh, ¿cuál fue la última tarifa de Uber que tuviste? ¿Era más o menos que la tarifa de Lyft?' Y luego, más tarde, te pregunté, '¿Cómo deletreas la tarifa?'. Puede deletrearlo, aunque la mayoría de las personas lo deletreen bien. Porque en algún lugar su cerebro codificó 'tarifa' y eso fue incrementado ".

Estas memorias de palabras implícitas son importantes para desarrollar habilidades de comunicación. Ellos son la razón por la que a menudo nos encontramos utilizando palabras oscuras o giros de la frase, como "Oh, él era tan obstinado", justo después de escuchar a alguien usarlos o leerlos en un artículo.

Como resultado, Maki cree que estos cambios mensuales fueron impulsados ​​principalmente por el estrógeno.

La hormona afecta dos regiones cerebrales vecinas. El primero es el hipocampo en forma de caballito de mar, que está involucrado en el almacenamiento de recuerdos. Cada vez hay más pruebas de que el hipocampo es vital para las habilidades sociales, ya que recordar sus propias experiencias puede ayudarlo a comprender las motivaciones de los demás. La región crece cada mes cuando hay más hormonas femeninas flotando alrededor.

El segundo es la amígdala, que nos ayuda a procesar las emociones, especialmente el miedo y la decisión de luchar o huir. Curiosamente, la amígdala también puede ser crucial para evitar errores sociales, porque comprender por qué una persona tiene miedo y decidir si debería serlo también requiere que veamos el mundo desde su perspectiva. Una vez que tenga esta habilidad, puede usarla en su beneficio de otras maneras, como para hacer juicios morales o incluso decir mentiras .

Las mujeres que carecen de la capacidad de producir estrógenos no son tan buenas para reconocer el miedo y tienden a tener malas habilidades sociales

Como sucede, las capacidades de las mujeres para reconocer el miedo alcanzan su punto máximo con sus niveles de estrógeno cada mes. Si la hormona es responsable, también podría ayudar a explicar por qué las mujeres tienden a tener mejores habilidades sociales en general. La idea está respaldada por el hecho de que las mujeres que carecen de la capacidad de producir estrógenos no son tan buenas para reconocer el miedo y tienden a tener malas habilidades sociales .

Maki cree que la mayoría de los efectos que tienen nuestros ciclos menstruales en nuestras mentes son pura casualidad. Durante años, los investigadores pensaron que algunos cambios mensuales tenían una ventaja evolutiva, como los descubrimientos ampliamente reportados de que las mujeres prefieren hombres más masculinos y simétricos cuando están en su punto más fértil. Pero esto no es cierto en realidad: varios estudios a gran escala no han encontrado ningún vínculo .

Potencia cerebral

Pero independientemente de por qué existe, la transformación mensual de los cerebros de las mujeres podría ser una ventaja.

La razón radica en otra gran diferencia entre los cerebros masculino y femenino. Los últimos tienden a ser menos "lateralizados": en lugar de usar solo un lado del cerebro para completar una tarea, como resolver un problema matemático, es más probable que las mujeres usen ambos.

Estas divisiones izquierda-derecha son relativamente estables. "La mayoría de las personas muestran un efecto lateralizado cuando se trata de las manos", dice Hausmann. "Entonces, por ejemplo, soy diestro. Esto nos dice algo sobre dónde se encuentra el lenguaje en mi cerebro. Más diestros tienen un lenguaje localizado en el lado izquierdo del cerebro que los zurdos. "Se cree que esta especialización es útil, ya que la mayoría de las especies, desde pez pulmonado hasta lagartijas, tienen cerebros construidos de esta manera.

Por qué los cerebros de las mujeres son menos así es un gran misterio. Pero esto también fluctúa. En 2002, Hausmann descubrió que, al igual que con otros rasgos "femeninos", la tendencia de una mujer a usar ambos lados se vuelve más extrema cuando los niveles de estrógeno y progesterona aumentan cada mes. Una posible ventaja es que estos cambios permiten una mayor flexibilidad en el pensamiento .

"Cuando las personas tienen un patrón diferente en sus cerebros a lo largo del mes, con ellos se vuelven más o menos lateralizados, esto podría conducir a diferentes estrategias de cómo resolver un problema en particular", dice Hausmann. "Entonces, las personas que dependen más del hemisferio izquierdo pueden resolver los problemas de una manera más lógica, y las personas que dependen más del hemisferio derecho tal vez confíen más en procesos holísticos cuando intentan resolver una tarea".

La próxima vez que alguien te pregunte si eres hormonal, puedes decir que sí, pero no necesariamente es algo malo.