Los esfuerzos del presidente Trump por expandir las importaciones europeas de gas natural estadounidense hasta ahora han consistido en twittear y deshuesar las mandíbulas, enfoques que son especialmente ineficaces con los aliados de la UE a quienes ha calificado de "enemigos".   

Sin embargo, el gas estadounidense tiene una ventaja competitiva real sobre Rusia y otras fuentes de gas: emisiones mucho menores de metano, un poderoso gas de efecto invernadero. Lamentablemente, la Administración está socavando las reglamentaciones nacionales para limitar estas emisiones, cuando debería tomar medidas para aumentar esta ventaja y comercializar el gas estadounidense como el más limpio y respetuoso con el clima del mundo.   

Los mercados europeos y asiáticos quieren tanto el gas natural, por supuesto, porque el gas tiene menos de la mitad de las emisiones de dióxido de carbono del carbón. Tradicionalmente, la Alemania de mente verde está desesperada por encontrar fuentes de energía que emitan menos porque ha cerrado sus centrales de energía nuclear de emisiones cero, y está quedando embarazosamente por debajo de sus propios objetivos de reducción de emisiones.  

Pero el gas natural tiene una trampa: la producción de gas implica fugas de gas no quemado como el metano, un gas de efecto invernadero tanto como 75 veces más potente que el dióxido de carbono. Si las fugas totales durante la producción, el transporte y el uso del gas natural superan el 3,5% del volumen total de gas, el gas no es mejor que el carbón desde la perspectiva del cambio climático.       


Las fuentes de gas tienen diferentes tasas de fuga de metano que dependen en gran medida de la eficiencia y las regulaciones de producción. La buena noticia para los Estados Unidos es que el gas estadounidense tiene emisiones de metano mucho más bajas que la mayoría de las otras fuentes, especialmente el gas ruso.   La Agencia de Protección Ambiental de los Estados Unidos bajo la administración de Obama estimó que la producción de gas de esquisto de los Estados Unidos implica fugas de metano de aproximadamente 1.5%, sin duda una de las tasas de emisiones más bajas de cualquier productor importante en el mundo.

El gas ruso, por el contrario, proviene del sistema de producción Gazprom, que tiene una gran filtración, con fugas o tasas de "emisiones fugitivas" de al menos 5-7%.  

En lugar de explotar esta ventaja de gas estadounidense, hasta ahora la Administración Trump y muchos en la industria del petróleo y el gas han socavado las mismas regulaciones de metano que pueden darles una ventaja competitiva aún mayor en un mercado energético mundial cada vez más limitado por el clima.

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La Administración Trump intentó anular por completo las regulaciones de metano de la era Obama el año pasado utilizando la Ley de Revisión del Congreso, pero incluso algunos republicanos del Senado se unieron a los demócratas para evitar eso. La EPA de Trump luego propuso una serie de retrocesos en las regulaciones de metano de los nuevos pozos de gas, y ha suspendido efectivamente las normas similares sobre los pozos existentes. Los fiscales generales de 15 estados de los EE. UU. Demandan que se apliquen esas normas en los sitios existentes, y el caso podría terminar ante el Tribunal Supremo.        

El Departamento del Interior de Trump ha propuesto retrocesos similares de las regulaciones de metano para la producción de gas en tierras públicas, a pesar del hecho de que una  mejor regulación aumenta los retornos a los contribuyentes en forma de regalías de gas y permite a la industria producir gas de manera más eficiente.

Pero EE. UU. No es el único problema.   Alemania y otras naciones que aseguran estar seriamente preocupadas por el cambio climático dependen cada vez más del gas ruso de alta emisión con contratos a largo plazo, pero no insisten en una limpieza de las filtraciones de Gazprom.   El nuevo  gasoducto Nord Stream 2 de Rusia a Alemania, que Trump objetó,  aumentaría  las importaciones alemanas de gas ruso del 50% actual a entre 60% o 70%, un gran aumento, aunque mucho menos de lo que Trump ha afirmado.  China también ha firmado un acuerdo de gas por 30.000 millones de dólares y 30 años con Rusia.  

Los ecologistas en Europa y en otros lugares han tardado en retomar esta importante fuente de emisiones. Rusia y otros exportadores de gas natural como Qatar no informan sus emisiones completas de metano con precisión en primer lugar, por lo que un gran contribuyente a las emisiones globales no está siendo contado completamente.   Esta es una falla importante en la contabilidad global de las emisiones que debe corregirse ya que los límites globales de emisiones de gases de efecto invernadero se vuelven más estrictos para combatir la desestabilización climática.

Hasta ahora, los intentos de la Administración Trump por aumentar las exportaciones de gas de EE. UU. En Europa y Asia han tenido un éxito limitado.  Las compañías estadounidenses envían solo alrededor del 7 por ciento de las importaciones de gas natural licuado (GNL) de China. Pero la demanda china de GNL crecerá un 60% en los próximos 6 años y un 300% para el 2030, según  la Agencia Internacional de Energía, por lo que una emisión menor de gas podría tener una ventaja adicional en el mercado ya que China busca reducir su propio gas de efecto invernadero emisiones. Lamentablemente, los chinos acaban de aplicar un arancel del 25% a la importación de gas estadounidense en represalia por las tarifas de Trump al acero chino, lo que hace que China dependa más del gas ruso que emite más, incluso si afirma enfatizar los recortes de emisiones de gases de efecto invernadero.

Por supuesto, otra razón más para que las importaciones estadounidenses de gas desplacen al gas ruso es agotar aún más las arcas del Kremlin y ejercer una mayor presión sobre Putin para cumplir con las demandas de EE. UU. Y la UE con respecto a Crimea y otras cuestiones de derechos humanos.   De hecho, la centralidad de Gazprom en la economía de Rusia se vio vívidamente ilustrada por los incesantes anuncios de Gazprom que parpadeaban alrededor de cada estadio durante la reciente Copa Mundial organizada por Rusia.   Si los líderes políticos y verdes europeos no están lo suficientemente indignados al financiar el régimen de Putin a través de las importaciones de gas, tal vez se sentirán motivados por estas duras consideraciones climáticas.

Es probable que los esfuerzos de Trump para revertir las regulaciones sobre las emisiones de metano socaven el crecimiento a largo plazo en el mismo mercado de exportación de gas que la Administración ha estado tratando desesperadamente de expandir. La Casa Blanca debería darse cuenta de que el gas estadounidense de menor emisión tiene una clara ventaja competitiva sobre Rusia y otras fuentes de gas, una que será cada vez más importante a medida que los países intentan reducir las emisiones de gases de efecto invernadero que están causando el cambio climático.