Una nueva investigación advierte que las aplicaciones de autodiagnóstico no son confiables y pueden exigir demasiado.

El número de aplicaciones de salud mental disponibles para los usuarios de Internet se ha disparado en los últimos años, con cientos de programas descargables dirigidos a aquellos que luchan contra la depresión y la ansiedad, el aislamiento y la adicción . Hoy hay aplicaciones para rastrear nuestros estados de ánimo y nuestra frecuencia cardíaca. Aplicaciones para controlar el consumo de alcohol y promover el bienestar. Y aplicaciones que pretenden diagnosticar confiablemente mientras ayudan a aliviar los síntomas. Muchos de ellos son muy populares, pero ¿suenan sus recomendaciones?

Gran parte de la investigación sobre la salud digital da por hecho que las aplicaciones tienen un gran potencial sin explotar que solo necesita un marketing y una programación más caros para realizar plenamente. Ciertamente, pueden ayudar a llegar a los aislados y marginados en las regiones rurales y de bajos ingresos. Y su asesoramiento personalizado podría tener un enorme peso para aquellos que ya están fuertemente conectados a sus teléfonos inteligentes: un placebo incorporado que probablemente aumente el valor y la autoridad percibida de las aplicaciones.

En un entorno así, para preocuparse por el riesgo de error médico y las consecuencias involuntarias, el sobrediagnóstico de las conductas ordinarias y el aumento de la atención algorítmica despersonalizada podrían parecer demasiado exigentes. En ausencia de tratamiento las 24 horas, con servicios de salud mental que se extienden hasta el límite, una aplicación gratuita o de bajo costo puede parecer el boleto para interrumpir el pensamiento negativo con una perspectiva diferente, quizás salvadora de la vida.

Aún así, la Asociación Estadounidense de Psiquiatría está lo suficientemente preocupada por el tipo de consejos y diagnósticos dado que creó un "Grupo de trabajo de evaluación de aplicaciones para teléfonos inteligentes", cuya presidenta advirtió: "En este momento casi se siente como el Salvaje Oeste de la atención médica."Las aplicaciones pueden conducir a un autocontrol excesivo sin orientación profesional o contradicción, con el autodiagnóstico que puede eclipsar la atención supervisada. Mientras tanto, la responsabilidad de seguir tales consejos recae directamente en el individuo, cuyos factores estresantes generalmente se presentan en forma aislada, sin compensar los factores sociales o ambientales.

Un análisis cualitativo recién publicado de 61 aplicaciones de salud mental otorga un peso aún mayor a tales preocupaciones. En el estudio, que aparece en el último número de Annals of Family Medicine, la autora principal Lisa Parker de la Escuela de Farmacia de Sydney y sus colegas de toda Australia se enfocaron en aplicaciones de salud mental disponibles en línea en los EE. UU., Canadá, Australia y el Reino Unido. De interés central para ellos era cómo las aplicaciones definían la salud mental y lo que señalaban como factores que contribuyen a la enfermedad mental.

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"Los problemas de salud mental se enmarcaron como presentes en todos", determinaron los investigadores", Pero todos fueron representados como empleados, blancos y en una familia". "Solo unas pocas aplicaciones implicaron que los síntomas de salud mental podrían ser una reacción normal al estrés externo ". Mucho más común fue un impulso para alentar el automonitoreo, con un impulso más amplio de poner "vida normal ... bajo el cuidado de la atención clínica".

Debido al riesgo de hacer diagnósticos altamente consecuentes, treinta de las aplicaciones (el 49 por ciento de las estudiadas) "proporcionaron renuncias absolviendo a sí mismos de la responsabilidad" por cualquier daño asociado. "No damos ninguna representación o garantía sobre la precisión, integridad o idoneidad para ningún propósito [de nuestro asesoramiento]", escribe una empresa en un estándar.

La pérdida de privacidad es otra preocupación, ya que muchas de estas aplicaciones se reservan el derecho de sacrificar y vender retratos de datos "anónimos" de sus usuarios. Como Adam Tanner explica en Our Bodies, Our Data: Cómo las compañías hacen que miles de millones vendan nuestros registros médicos (2017), con el aumento del software capaz de hacer referencias cruzadas y recontextualizar dichos puntos en cuestión de segundos, la noción de que podemos compartir detalles íntimos con nuestras aplicaciones con anonimato a prueba de fallas son una ilusión mejor expuesta para proteger a los pacientes contra una variedad de riesgos. Estos incluyen el potencial de discriminación por parte de los empleadores, así como la vulnerabilidad a la publicidad dirigida a los productos que se dice tratan la condición que la aplicación ha diagnosticado, tal vez de manera incorrecta.

"Las aplicaciones que evaluamos tienden a fomentar el uso frecuente y promueven la responsabilidad personal de la mejora", hallaron los investigadores. "La idea de que los altibajos normales de la vida diaria necesiten tratamiento podría impulsar el uso de estas aplicaciones por personas con preocupaciones menores", con una alta probabilidad de generar sobrediagnóstico y sobretratamiento.

A los defensores e investigadores les gusta enmarcar tales aplicaciones como "una forma de que las personas tengan acceso a un tratamiento que sea flexible y que se adapte a su estilo de vida".y también trata los problemas relacionados con el estigma. "Hay, hemos visto, buenas razones para apoyar tales objetivos. Pero cuando su comercialización y programación hacen que los problemas de salud mental parezcan rutinarios y omnipresentes, explican el Dr. Parker y sus colegas, las aplicaciones implícitamente " promueven la medicalización de estados mentales normales"."

Eso sería beneficioso para los fabricantes de aplicaciones, lo que aumentaría la dependencia del usuario en sus diagnósticos y una mayor susceptibilidad a los tratamientos recomendados. Si el último estudio se repite en otro lugar, como parece probable, dado el alto riesgo de diagnósticos erróneos, las ganancias con respecto a la salud individual y pública son mucho menos probables o están aseguradas.