China ha presentado un nuevo vehículo lunar mientras se prepara para convertirse en la primera nación del mundo en explorar el lado oscuro de la luna más adelante este año.

Revelado en una conferencia de prensa el miércoles, el vehículo no tripulado mide 1,5 metros (5 pies) de largo y aproximadamente un metro (3,3 pies) de ancho y alto, con dos paneles solares plegables y seis ruedas.

China anunció sus intenciones en 2015 de enviar un rover al lado oscuro de la luna. En mayo de este año, lanzó un satélite de retransmisión para establecer un enlace de comunicación entre la Tierra y la sonda lunar planificada.

El último vehículo lunar del país, llamado Yutu o Jade Rabbit, dejó de funcionar en agosto de 2016 después de 972 días de servicio en la superficie de la luna como parte de la misión Chang'e 3. China fue solo la tercera nación en realizar con éxito un aterrizaje lunar, después de los Estados Unidos y Rusia.

El sucesor de Yutu actualmente no tiene nombre, con una competencia global en curso para elegir un apodo. El ganador recibirá $ 435 y boletos para ver el lanzamiento en vivo.

"Su diseño general es heredado de nuestro último rover lunar", dijo Wu Weiren, diseñador jefe del programa de sonda lunar de China, a la emisora ​​estatal CCTV. "Pero trabajamos duro para mejorar su fiabilidad, realizando miles de experimentos para garantizar su funcionamiento a largo plazo, especialmente teniendo en cuenta las rocas, los barrancos y las fricciones en la luna".

La próxima misión lunar, Chang'e-4, despegará a fines de este año, dijeron las autoridades, aunque aún no se ha anunciado su fecha final de lanzamiento.

Wu dijo que el nuevo rover llevará equipos desarrollados conjuntamente por China y Suecia, así como un radar, cámaras y equipos científicos de fabricación nacional.

En las redes sociales chinas, las sugerencias para un nombre para el rover abundaban, y algunos comentaristas desaconsejaban otro nombre relacionado con los conejos, vinculando las dificultades operativas que "Jade Rabbit" encontró durante su misión con el animal "débil".

Muchos usuarios sugirieron el nombre "Monk Pig", en honor a Zhu Bajie, un personaje ficticio de la famosa novela clásica china "Journey to the West".

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Alguna vez un inmortal en el cielo, Zhu fue convertido en un monstruo medio hombre y medio cerdo como castigo por su coqueteo de borrachos con Chang'e, la diosa de la luna cuyo nombre ahora es sinónimo del programa lunar de China.

Las ambiciones espaciales de China

China llegó tarde a la carrera espacial: no envió su primer satélite al espacio hasta 1970, después de que Estados Unidos puso al primer hombre en la luna. Pero en las décadas posteriores, Beijing ha inyectado miles de millones de dólares y otros recursos en investigación y capacitación.

Mientras que la NASA - prohibida por el Congreso de Estados Unidos de trabajar con China debido a preocupaciones de seguridad nacional - se ha enfrentado a años de restricciones presupuestarias, China está cada vez más apuntando a ser dueña de la carrera espacial en la próxima década.

Beijing planea lanzar su primera sonda de Marte alrededor de 2020 para llevar a cabo la exploración orbital y móvil, seguida de una segunda misión que incluiría la recolección de muestras de superficie del planeta rojo.

Según Wu Yanhua, subjefe de la agencia espacial nacional de China, el país también está estudiando la posibilidad de enviar un hombre a la luna, y también tiene planes de enviar sondas a Júpiter y sus lunas.

"Nuestro objetivo general es que, alrededor de 2030, China se encuentre entre las principales potencias espaciales del mundo", dijo Wu a los periodistas en 2016.

China también planea tener una estación espacial permanente totalmente operativa para el año 2022, casi al mismo tiempo que se espera que la financiación de la Estación Espacial Internacional finalice.

Si bien Pekín tiene cuidado de subrayar sus "motivos pacíficos" para explorar el espacio, Estados Unidos ve a China, junto con Rusia, como una amenaza potencial, lo que llevó al presidente estadounidense Donald Trump a pedir el establecimiento de una "fuerza espacial" para 2020.

En un discurso al Pentágono la semana pasada, el vicepresidente Mike Pence acusó a China y Rusia de desarrollar tecnologías y armas para atacar satélites estadounidenses y "trabajar para traer nuevas armas de guerra al espacio mismo".