Un derrumbe de basura de un vasto vertedero al aire libre en las afueras de la capital de Etiopía, Addis Ababa, mató a más de 110 personas el año pasado.

Este fin de semana, el gobierno etíope inauguró una planta de conversión de residuos en energía por valor de 120 millones de dólares, justo al lado del vertedero de basura, en un intento por frenar el creciente problema de desechos de la ciudad.

La planta, llamada Reppie, ahora está operativa y puede extraer energía de 1,4 millones de kilogramos de desechos por día.

Esto generará suficiente electricidad para alimentar a aproximadamente el 30% de los hogares de Addis Abeba, según la compañía responsable del proyecto, Cambridge Industries .

"Una de las cosas más emocionantes para nosotros sobre las instalaciones de Reppie en Addis es que es la primera de su tipo en África", le dice a CNN Samuel Alemayehu, director ejecutivo para África de Cambridge Industries.

Disminuyendo la necesidad de vertedero

El año pasado se inauguró un tipo diferente de planta de conversión de residuos en energía en Ciudad del Cabo, Sudáfrica, con el objetivo de convertir los residuos orgánicos en gas y combustible.

En Naivasha, Kenia, una planta de digestor anaeróbico produce suficiente energía para cultivar una granja comercial y vender el excedente de electricidad a la red nacional.

La planta de energía Reppie quemará aproximadamente el 85% de los residuos domésticos frescos de Addis Abeba para generar calor, lo que impulsará a las turbinas de vapor a producir aproximadamente 185 millones de kilovatios hora de electricidad al año.

La idea es que esta planta reducirá la necesidad de más vertederos, mientras produce y exporta electricidad a la red nacional etíope.

Pero la planta de energía Reppie no convertirá escombros del vertedero de al lado, explica Alemayehu.

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El sitio del vertedero, llamado "Koshe", que significa "polvo", cubre un área del tamaño de 36 campos de fútbol y libera sustancias químicas tóxicas en las aguas subterráneas y el metano a la atmósfera, según el informe de ONU Medio Ambiente .

Alemayehu dice que una instalación de conversión de residuos en energía es una solución óptima para las metrópolis en crecimiento de África.

Si bien tales instalaciones son comunes en Europa, los países africanos son más propensos a deshacerse de los desechos en vertederos abiertos o vertederos semiprotegidos, explica.

Construyendo ladrillos de ceniza

La instalación Reppie tiene el potencial de reciclar aproximadamente 3.6 millones de kilogramos de metales de los desechos incinerados cada año. La ceniza residual también podría usarse para producir aproximadamente 27,000 ladrillos por día, explica Alemayehu.

Él dice que la planta cumplirá con los mismos estándares de emisión que en la UE, utilizando una tecnología de tratamiento de gases de combustión para garantizar que los óxidos de nitrógeno y el dióxido de azufre producidos por la planta se reduzcan drásticamente.

Cambridge Industries se asoció con el Gobierno de Etiopía, la Ingeniería Eléctrica Nacional de China y la empresa de ingeniería danesa Ramboll para poner en marcha el proyecto.

Alemayehu espera desarrollar plantas similares de conversión de residuos en energía en las principales ciudades de África donde el relleno sanitario está por encima de su capacidad, como Lagos, Nairobi y Kampala.

"Habiendo creado una instalación exclusiva para África, nuestro objetivo es duplicarla en cinco ubicaciones", dice. "Estamos apuntando a ciudades que necesitan construir un nuevo vertedero".

Y agrega: "Nuestro objetivo es construir esta instalación y también crear una fuente de energía renovable que compita con las plantas de energía basadas en combustibles fósiles".