Esta historia es de Chess Grandmasters , un episodio de The Conversation producido por Sarah Crawley y presentado por Kim Chakanetsa. Para escuchar más episodios de The Conversation en el Servicio Mundial de la BBC, haga clic aquí . Adaptado por Helene Schumacher.

La húngara Judit Polgar es la jugadora de ajedrez más fuerte de todos los tiempos.

Un niño prodigio, ella rompió el récord de Bobby Fischer para convertirse en el gran maestro más joven de 15 años. Ella pasó a vencer al número uno del mundo, Garry Kasparov, después de haber dicho que las mujeres no deberían jugar al ajedrez. Ella sigue siendo la única mujer en la historia que se ubica entre los 10 mejores jugadores del mundo, a pesar de haberse retirado hace cuatro años.

Hou Yifan, de China, es ampliamente considerada la mejor jugadora de ajedrez de hoy. Ella ha sido la campeona mundial de ajedrez en cuatro ocasiones, la más joven en ganar el título, así como la jugadora más joven en calificar para el título de Gran Maestro.

Ambas mujeres comparten algunos rasgos similares: increíble dedicación y capacidad de recuperación, una mentalidad inquebrantable, una práctica interminable y una saludable dosis de habilidad natural. Estos rasgos en sí mismos pueden llevar a alguien al éxito en su campo. ¿Pero hay otros factores que también han impulsado los logros de estas mujeres?

Animado como un niño

Ambos concuerdan en que el apoyo de los padres es esencial; fueron alentados por sus familias desde una edad muy temprana.

El ajedrez era especialmente un asunto de familia para Polgar, ya que sus hermanas mayores también competían: el húngaro dice que cuando ella nació, sus padres estaban convencidos de que ella se convertiría en una campeona de ajedrez.

La familia de Polgar no creía que su género le impidiera alcanzar los niveles más altos en el ajedrez. Sus padres, dice ella, "realmente creían que una niña puede lograr el mismo resultado que cualquier chico talentoso".

Hou comenzó a jugar cuando tenía cinco años. Su madre le enseñó lo básico y para los ocho años estaba jugando prácticamente todo el día. Ella experimentó su primer éxito internacional a los nueve años. Ella cree que el rendimiento en los primeros torneos puede "más o menos" decidir la carrera futura de uno.

A diferencia de Polgar, Hou explica que inicialmente su madre quería que aprendiera "algo más elegante y adecuado para las chicas como bailar, mientras que mi padre prefería que aprendiera ajedrez porque se considera un deporte internacional".

Nivelando el campo de juego

Mientras que pocas niñas ingresaban en torneos en China en ese momento, Hou compitió en torneos mixtos desde una edad temprana. Ella observa que "durante toda mi carrera de ajedrez, realmente no me di cuenta de que las chicas podían ser tratadas de manera completamente diferente". Hou dice que si bien hay más mujeres participantes que hace décadas, todavía hay posibilidades de alentar a más niñas a que comiencen a jugar. ajedrez y compitiendo.

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Pero el género en el ajedrez no es sencillo. ¿Cómo, por ejemplo, Polgar y Hou se sienten sobre las competencias femeninas solamente?

Polgar decidió muy temprano no jugar en los torneos femeninos, porque quería jugar lo mejor posible, y eran hombres. Ella podía desarrollar sus habilidades jugando contra los hombres y continuamente se empujaba a sí misma jugando cada vez más y más oponentes: "Si pones tus metas más altas, entonces también llegarás más alto".

A veces las frustraciones del desequilibrio de género del ajedrez pueden provocar declaraciones dramáticas. En un torneo mixto de 2017 en Gibraltar, Hou renunció a su último partido de la ronda después de solo cinco movimientos después de estar emparejado solo contra mujeres en siete de nueve rondas, a pesar de una proporción 4: 1 de jugadores masculinos y femeninos. Los organizadores dijeron que las computadoras dibujaron los partidos, así que fue solo mala suerte.

Aparte de Polgar y Hou, ninguna otra jugadora ha estado en el top 100. Polgar dice: "Este es un asunto muy serio y todos tratan de obtener una explicación, incluso las mujeres ajedrecistas mismas". Las razones son complejas y variadas.

Una, dice Polgar, es la expectativa y las etiquetas que la sociedad le pone a las chicas: no necesariamente llega a la mente de padres o profesores que sus hijas o alumnas se conviertan en ajedrecistas. "Cuando eres un niño, como una niña, te miran de una manera diferente: 'Eres tan linda, tienes un cabello hermoso'". No está de acuerdo con que los niños sean más competitivos, ni que las niñas debería gravitar naturalmente hacia actividades 'femeninas' como el ballet.

'Eres una excepción'

Entonces, ¿cómo puede una jugadora de ajedrez mantenerse motivada cuando se enfrenta con hombres homólogos que los descartan como menos hábiles? Polgar no se lo toma como algo personal. "El problema es que al mirar las estadísticas, tienen un punto". Sus resultados, sin embargo, hablan por sí mismos. Ella ha vencido al gran maestro inglés Nigel Short varias veces y siempre decía: "Judit, eres una excepción".

Polgar dice que los oponentes masculinos a menudo la han subestimado porque es una mujer. Ella recuerda la primera vez que ganó contra un gran maestro, de 11 años: "no podía manejar la situación", dice ella.

Pero cuando tenía 20 años, uno de los elogios más grandes, aunque bastante discretos, de Polgar vino del ex campeón mundial Viswanathan Anand. Cuando le preguntaron qué pensaba de Polgar: "Bueno, nada, ella es solo una de las competidoras, ella es una de nosotros". Esta aceptación de la igualdad como jugador no se otorgó fácilmente. "Tuve que demostrar mi valía y competir durante décadas para ganar realmente el respeto de los demás jugadores", dice Polgar.

¿Qué piensan Polgar y Hou que es la solución? Hou dice que deberían haber más oportunidades para que las jugadoras profesionales compitan, y que se debería alentar a más chicas a jugar en torneos mixtos.

Algunos incluso impugnan por completo las competencias exclusivas para mujeres y solo organizan torneos mixtos. No cree que sea una buena idea: cree que los torneos solo para mujeres son necesarios para alentar y motivar a los jugadores, para que puedan ganar medallas y convertirse en campeones. Para Polgar, la abolición de los torneos solo para mujeres es una cuestión muy delicada. Ella explica que es difícil cambiar porque el nivel de habilidad en los torneos abiertos es mucho mayor.

Ambas mujeres ahora están explorando la vida más allá del ajedrez competitivo. Polgar se retiró en 2014 pero se ha comprometido a promover el ajedrez "fuera de la mesa directiva y en el tablero". Hou pronto obtendrá una maestría en la Universidad de Oxford. Pero Polgar y Hou siguen siendo modelos inspiradores de lo que las jóvenes decididas pueden lograr, y con sus logros, podrían haber hecho que llegar a las alturas del ajedrez competitivo sea un poco más fácil.