TAMPA: Los avances en la tecnología de los exámenes oftalmológicos algún día podrían ayudar a los médicos a diagnosticar a las personas con la enfermedad de Alzheimer mucho antes de que aparezcan los síntomas, dijeron los investigadores el jueves (23 de agosto).

Utilizando equipos similares a los que ya están disponibles en la mayoría de los consultorios oftalmológicos, los investigadores detectaron signos de Alzheimer en una pequeña muestra de 30 personas, según un estudio publicado en el Journal of the American Medical Association (JAMA) Opthalmology.

Los que se inscribieron en el estudio, todos en sus mediados de los 70 sin síntomas externos de la enfermedad de Alzheimer, se sometieron a escaneos PET o muestras de líquido espinal.

Aproximadamente la mitad regresó con niveles elevados de amiloide o tau de las proteínas del Alzheimer, lo que sugiere que con el tiempo desarrollarían demencia.

En este grupo, los investigadores también encontraron adelgazamiento en la retina, algo que los expertos habían visto previamente en autopsias de personas que murieron a causa de la enfermedad de Alzheimer.

"En los pacientes con niveles elevados de amiloide o tau, detectamos adelgazamiento significativo en el centro de la retina", dijo el investigador co-principal Rajendra Apte, profesor de oftalmología y ciencias visuales en la Universidad de Washington en St. Louis.

"Todos nosotros tenemos una pequeña área desprovista de vasos sanguíneos en el centro de nuestras retinas que es responsable de nuestra visión más precisa. Descubrimos que esta zona que carecía de vasos sanguíneos se amplió significativamente en personas con enfermedad de Alzheimer preclínica".

Sin embargo, el estudio no reveló si los participantes con retinas adelgazantes desarrollaron Alzheimer o no.

Por esa razón, Doug Brown, director de política e investigación de la Alzheimer's Society, calificó el área de investigación como "fascinante", pero sonó una nota de precaución.

"Sin confirmar que alguna de las personas con Alzheimer preclínico desarrolló realmente la enfermedad, necesitaríamos ver que esto se llevara a cabo en un grupo mucho más grande durante un período más prolongado para sacar conclusiones firmes", dijo Brown, que no involucrado en el estudio.

Sara Imarisio, jefe de investigación de Alzheimer's Research UK, estuvo de acuerdo.

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"Si bien las pruebas oculares utilizadas en esta investigación son relativamente rápidas, económicas y no invasivas, ya que solo participaron 30 personas en el estudio, aún necesitamos ver más investigaciones antes de poder decir cuán útil podría ser este método para resaltar los signos iniciales de la enfermedad de Alzheimer "

Los expertos dicen que el daño cerebral por la enfermedad de Alzheimer puede comenzar hasta dos décadas antes de que aparezcan signos de pérdida de memoria.

Cerca de 50 millones de personas viven con demencia en todo el mundo, y se espera que la cifra aumente en las próximas décadas a medida que la población envejece.

El Alzheimer es la forma más común de demencia y no hay cura. Pero una detección más temprana puede posibilitar intervenciones de medicamentos o estilos de vida que puedan evitar la enfermedad.

Actualmente, los médicos usan escaneos PET y punciones lumbares para ayudar a diagnosticar el Alzheimer, técnicas costosas e invasivas.

El tipo de tecnología utilizada en el estudio JAMA se llama angiografía por tomografía de coherencia óptica (OCT-A).

Se usa comúnmente para iluminar el ojo de manera que el médico pueda medir el grosor de la retina y el nervio óptico.

Los investigadores dicen que la retina y el sistema nervioso central están interconectados, por lo que los cambios en el cerebro se pueden reflejar en las células de la retina.

"Esta técnica tiene un gran potencial para convertirse en una herramienta de detección que ayude a decidir quién debe someterse a pruebas más costosas e invasivas para la enfermedad de Alzheimer antes de la aparición de los síntomas clínicos", dijo la primera autora del estudio, Bliss E. O'Bryhim, médica residente en el Departamento de Oftalmología y Ciencias Visuales de la Universidad de Washington.

Los autores del estudio están de acuerdo en que se necesita más trabajo para confirmar si la técnica funciona en poblaciones más grandes, pero tienen la esperanza de que algún día podría ayudar a detectar personas de entre 40 y 50 años.