Solo cuatro cultivos, trigo, maíz, arroz y soja, proporcionan dos tercios del suministro mundial de alimentos. Pero los científicos en Malasia están tratando de cambiar eso reviviendo los cultivos que han sido relegados a un segundo plano.

En una pequeña granja de frutas cerca del Estrecho de Malacca, Lim Kok Ann se reduce a un solo árbol que crece kedondong, una baya crujiente y agria que los malasios usan principalmente en encurtidos y ensaladas. "No es muy conocido", dice el hombre de 45 años, que se centra en las bayas longanas y las piñas, que tienen mercados más grandes. Para un pequeño propietario como Lim, la demanda de kedondong debería crecer rápidamente para justificar la ampliación de su negocio. "Tenemos que cultivar lo que es rentable", dice.

Pero a menos de una hora de distancia en el campo de Malasia, dentro de tres cúpulas gigantes, lustrosas y plateadas, los científicos están tratando de cambiar el futuro de la comida. Están empujando los límites de lo que comen los humanos cultivando y procesando cultivos llamados 'alternativos', como kedondong.

En la sede del centro de investigación global Crops for the Future (CFF), esta fruta particular poco utilizada se convirtió en un jugo efervescente sin azúcar, rico en vitamina C y obteniendo las mejores calificaciones en evaluaciones sensoriales.

"Todo lo que se ve aquí es una cosecha olvidada", dice Sayed Azam-Ali sobre las abundantes plantas que tejen los jardines de CFF en las afueras de Kuala Lumpur, la capital de Malasia.

Árboles moringa flacos, cacahuetes bambara de color crema, la baya kedondong agria: estos son cultivos que han sido cultivados durante siglos, pero que son prácticamente desconocidos fuera de los lugares donde crecen. Incluso aquí, la demanda está disminuyendo. Han sido relegados a un segundo plano, dice el jefe de CFF Azam-Ali, a favor de los "cuatro grandes".

El Prof. Azam-Ali explica que solo cuatro cultivos, trigo, maíz, arroz y soja, proporcionan dos tercios del suministro mundial de alimentos. "Dependemos de estos cuatro", dice. "Pero en realidad hay 7,000 cultivos que hemos cultivado durante miles de años. Ignoramos a todos esos ".

Los investigadores están tratando de descubrir el potencial de estos cultivos ignorados, plantas que describen como olvidadas, subutilizadas o "alternativas", ya que son desplazadas por dietas cada vez más uniformes alimentadas por ingredientes procesados ​​de los principales cultivos.

Es una búsqueda oportuna. El sector de alimentos ya es responsable de casi un tercio de las emisiones mundiales de gases de efecto invernadero, según la Organización de las Naciones Unidas para la Alimentación y la Agricultura. Para 2050, estima que el mundo debe producir 50% más de alimentos para alimentar a la población mundial proyectada de 10 mil millones. Satisfacer esta demanda sin contribuir al cambio climático, erosionar aún más la biodiversidad y causar aún más daños a los ecosistemas exige soluciones urgentes.

Los cultivos olvidados tienen respuestas clave, de acuerdo con CFF. Al invertir en plantas locales descuidadas, los países pueden reducir su dependencia de los cultivos importados y sus cadenas de suministro pesadas en carbono. Reclamar la variedad de cultivos que los seres humanos comieron también aumenta la seguridad alimentaria en un momento en que los climas cálidos amenazan los cultivos existentes. Además de que los cultivos olvidados se encuentran entre los más resistentes al clima y nutritivos, argumenta Azam-Ali. Su resumen es claro: "La diversificación de la dieta es fundamental para el futuro de la humanidad".

Proyecto tras proyecto ayudó a probar que estos cultivos eran viables en diferentes ambientes como alternativas a los básicos

Los expertos en seguridad alimentaria están de acuerdo. "No hay inseguridad alimentaria en el mundo, hay ignorancia alimentaria", dice Cecilia Tortajada, investigadora principal del Instituto de Política del Agua de la Universidad Nacional de Singapur. "Cada vez que tenemos cultivos autóctonos tendemos a ignorarlos como si no fueran valiosos, pero lo son", agrega.

Azam-Ali conoce ese escepticismo de primera mano. Encontró cultivos alternativos en la década de 1980 a través del trabajo de mujeres agricultoras que conoció en Níger. El entonces estudiante de doctorado recuerda maravillarse con los cultivos que cultivaron en sus patios traseros, sin los beneficios de la tecnología, para alimentar a sus familias cuando las grandes cosechas fallaron. Él vio una tremenda oportunidad para construir sistemas alternativos de alimentos. Pero "la resistencia fue enorme", recuerda.

Sin inmutarse, continuó. Proyecto tras proyecto ayudó a probar que estos cultivos eran viables en diferentes ambientes como alternativas a los básicos. Pero la cuestión de si estos cultivos serían comercializables se mantuvo. "Eso es lo crítico. ¿Cuál será el uso final? ", Dice.

En una de las cúpulas del centro, el tecnólogo de alimentos Tan Xin Lin prepara una masa verde brillante. Usando hojas de moringa en polvo en lugar de un poco de harina de trigo, ella está tratando de hornear un pastel con menos gluten y más nutrientes.

El trabajo de Xin Lin es inventar recetas con estos ingredientes aún desconocidos que atraerán a los paladares locales e internacionales. En los últimos años ha utilizado algunos de los cultivos olvidados cultivados en CFF, como la moringa y el maní bambara, para hacer de todo, desde sopa instantánea y biscotti italiano hasta tortellini y murukku, un bocado indio crujiente hecho generalmente con harina de garbanzo.

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"Trato de modernizar los cultivos olvidados en lugar de utilizar recetas antiguas", dice Xin Lin, que también es un chef de pastelería entrenado. Es una estrategia para atraer a las crecientes clases medias del mundo que recurren cada vez más a las industrias de alimentos procesados ​​y rápidos. También es una forma de contrarrestar las percepciones de los cultivos locales como "alimentos viejos o pobres" o como "cultivos de mujeres" inferiores, agrega Xin Lin.

Las mujeres africanas que cultivaban maní bambara fueron castigadas por su cultivo - Sayed Azam-Ali

Las raíces de estas connotaciones sobre los alimentos locales pueden ser profundas. El maní bambara, una leguminosa rica en proteínas nativa del África subsahariana que también se cultiva en partes del sudeste asiático, puede rastrear su marginación hasta el dominio colonial. "Las mujeres africanas que cultivaban maní bambara en realidad eran castigadas por cultivarlo", dice Azam-Ali. "Los poderes coloniales dijeron que no se puede crecer porque no hay petróleo. No podemos obtener un mercado para eso ".

Pero hoy el bambara murukku es uno de los alimentos mejor revisados ​​de CFF y su objetivo es conseguirlo en las tiendas de comestibles, señalando el éxito de los cultivos como la quinua a los posibles inversores. Hace unos 30 años, la quinua era prácticamente desconocida fuera de sus montañas nativas en Bolivia y Perú. Hoy el grano nutritivo se encuentra en los menús de restaurantes de peluche en todo el mundo.

Medir los cultivos por nutrición en lugar de por rendimiento es el corazón de la empresa de alimentos olvidados. Desde la "revolución verde" de la década de 1960, los cultivos de alto rendimiento han dominado la agricultura moderna. Esa fue en parte una respuesta crucial a las hambrunas devastadoras en un momento en que el mundo necesitaba aumentar su suministro de alimentos. Hoy, "la nutrición se está convirtiendo en una bomba de tiempo", dice Azam-Ali, a medida que los crecientes niveles de dióxido de carbono despojan a los cultivos de sus minerales. En lugar de fortificar biológicamente los principales cultivos, deberíamos invertir en esos cultivos olvidados que ya son más nutritivos, afirma.

En las entrañas de la tercera cúpula de CFF, el gerente de laboratorio Gomathy Sethuraman abre una ventana hacia las "joyas de la corona" del centro, revelando enredaderas de frijoles alados que crecen bajo una luz amarilla brillante. Es una de las cámaras múltiples donde los científicos están estudiando el impacto de las altas temperaturas y los niveles de dióxido de carbono en la composición nutricional de los cultivos alternativos. Esta investigación es "el cambio de juego", dice Azam-Ali, asegurando que los "cultivos futuros" también sean los más saludables en climas más cálidos.

Hay un impulso global creciente en torno a los alimentos olvidados, dice Danielle Nierenberg, presidenta de Food Tank, un grupo de expertos con sede en los Estados Unidos. Además de CFF, que se autodenomina como el primer centro de investigación del mundo dedicado exclusivamente a los cultivos infrautilizados, hay otros grupos clave que defienden la diversidad agrícola, incluidos Crop Trust, Slow Food, Icrisat y Bioversity International. Agregue a eso más consumidores de ingresos medios que buscan alimentos nutritivos y otros deseosos de probar los alimentos no procesados ​​que sus abuelos comieron alguna vez, dice ella.

El cambio climático va a significar casi con certeza que los gustos se verán obligados a cambiar - Tim Lang

Sustentando el movimiento son los propios agricultores. "Esto es algo que los agricultores, especialmente las mujeres, han estado haciendo mientras la agricultura realmente haya existido", dice Nierenberg. "Han estado guardando semillas, tratando de reservar los cultivos que sus familias realmente están comiendo". Eso preserva una gran cantidad de biodiversidad agrícola y asegura que estos cultivos pasen de generación en generación ".

Pero el aumento del interés en los alimentos olvidados en algunos sectores se ve superado por la propagación mundial de dietas de estilo occidental pesadas en azúcar, grasas y alimentos procesados ​​en otros.

Un obstáculo clave para hacer que los cultivos locales en extinción salgan a la luz en Malasia, por ejemplo, es "la obsesión con los productos importados", dice Jenifer Kuah, cofundador de un restaurante que defiende los alimentos de origen local en un afluente suburbio de Kuala Lumpur. Los clientes de Sitka, considerada una de las pioneras en la pequeña escena gastronómica de la granja a la mesa del país, todavía buscan ingredientes extranjeros como un "símbolo de estatus", dice ella.

Cuando sirven vegetales locales como frijoles alados, Kuah dice que se trata de "volver a visualizar el producto, no hacerlo de la misma manera, ya que la gente quiere algo nuevo". Sus observaciones se hacen eco de las del tecnólogo en alimentos Xin Lin, ya que ambas trabajan para revertir los viejos hábitos alimenticios.

El argumento de los alimentos olvidados parece intuitivo. Algunos analistas dicen que es de hecho inevitable. "El cambio climático va a significar casi con certeza que los gustos se verán obligados a cambiar", dice Tim Lang, profesor de políticas alimentarias en la City de la Universidad de Londres. "Tenemos que acostumbrarnos a comer otros cultivos" como los rendimientos de los cultivos básicos caer, dice.

Sin embargo, persuadir a los inversores del sector privado para que respalden cultivos alternativos sigue siendo un desafío gigantesco. "Todos han estado aquí", dice Azam-Ali cuando se le pregunta si la gran industria ha sido receptiva. No dirá quién, pero agrega que "dicen que es muy interesante pero no hay mercado".

La clave de la estrategia de CFF ahora es involucrar a las personas con sus propios alimentos olvidados para ayudar a generar una demanda para ellos. En noviembre pasado, invitaron al Príncipe Carlos a lanzar su Forgotten Foods Network, un recurso para recolectar recetas que desaparecen en todo el mundo que luego ofrece otra oportunidad para recurrir a los cultivos locales.

"Estos alimentos olvidados se encuentran en todos nuestros historiales familiares", dice el CEO. "Si no almacenamos el conocimiento, son 10,000 años de historia, desaparecidos en una generación". Está decidido a asegurarse de que eso no suceda.