Las mascotas, especialmente los perros y gatos, pueden tener increíbles beneficios terapéuticos para niños y jóvenes con necesidades emocionales y conductuales complejas.

Ben, un niño tímido que no podía soportar la mirada de otro humano, ya sea niño o adulto, estaba sonriendo por primera vez. El niño, de apenas 10 años, había experimentado un trauma tan severo en su entorno familiar que había dejado una marca indeleble en su naciente personalidad. Pero, ahora, estaba saliendo lenta pero ciertamente y sorprendentemente de su caparazón cuando se adelantó para acariciar a una alpaca de cinco años.

Sus ojos brillaron cuando Lola movió la cabeza hacia sus brazos en busca de más afecto. Ben miró amorosamente a Lola y le dijo que era una "buena chica". Semanas después, comenzó a confiar más en su entorno e incluso comenzó a hablar con personas, otros niños y adultos también. Se abrió y comenzó a sanar, y a aprender a vivir la vida en los términos de la vida.

Ben es un joven residente en uno de los hogares de cuidado residencial de Calcot Services for Children's llamado The Lodge. Los hogares, con sede en Berkshire y Hampshire, brindan atención y alojamiento durante 52 semanas al año para niños atendidos que tienen dificultades emocionales, sociales y de comportamiento. Los jóvenes admitidos en los hogares pueden variar en edad entre cinco y 18 años, y todos tienen requisitos emocionales y de comportamiento complejos. Cada uno de los hogares utiliza la terapia con mascotas para ayudar a los niños a sanar emocionalmente y emerger al mundo con mayor confianza con un mayor grado de confianza en los demás.

La notable transformación de Ben es un ejemplo del poder curativo de los animales y de cómo la exposición en un ambiente de cuidado a su inocencia y amabilidad del paciente puede transformar vidas jóvenes marcadas por un trauma o insoportables por dificultades emocionales o de comportamiento. Los niños en el  espectro del autismo que encuentran difícil, si no imposible, navegar por sus desafiantes mundos emocionales, encuentran que la terapia con mascotas es particularmente beneficiosa. El simple acto de acariciar a un animal puede tener efectos calmantes e incluso ayudar a regular la presión arterial . 

El notable viaje emocional del joven Ben fue asistido por las alpacas residentes que ayudó a cuidar y amar.

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Rachel Redgwell, directora gerente de Calcot Services for Children, explica: “Las alpacas fueron una herramienta increíble para apoyar la autorregulación y un aura de calma cuando Ben más lo necesitaba. Pasaron muchos momentos de tristeza, frustración, enojo y pensamientos profundos en el campo de alpacas con Ben a menudo pasando largos períodos de tiempo sentado y acostado con sus queridos amigos. Vivir junto a las alpacas le enseñó a Ben que había formas alternativas de lidiar y manejar grandes sentimientos. El vínculo entre Ben y las alpacas fue evidente y, de hecho, la parte más difícil de la transición de Ben hacia una colocación a largo plazo fue procesar y prepararse para el final de la vida junto a las alpacas ".

Los perros, las alpacas y las gallinas son animales que se implementan particularmente en entornos terapéuticos para ayudar a niños y jóvenes. Los sentimientos de aceptación y comodidad que puede traer un animal son lo que los cuidadores describen como "milagrosos".

Rachel agrega: “Para los jóvenes que experimentan un período de crisis, que a menudo incluye cierto nivel de rechazo o trauma, era importante para nosotros tener una forma en la que pudieran tener experiencias positivas de las relaciones de una manera agradable y no amenazante. Para algunos jóvenes, se agradece que desarrollar relaciones y vínculos con otros humanos sea demasiado difícil, demasiado doloroso y demasiado complejo ”.

Los niños en el espectro del autismo que sufren sobrecarga sensorial o crisis completas pueden beneficiarse de la terapia asistida por mascotas o animales. El estimado psicólogo infantil Brian Levinson observó cómo la presencia de un perro ayudaba a fortalecer la conexión de un niño autista con su entorno. Levinson descubrió que cuando traía a su perro Jingles a las sesiones con sus pacientes, eran mucho más receptivos e hicieron esfuerzos para iniciar conversaciones.

Los niños con autismo que tienen perros como mascotas a menudo también pueden formar fuertes lazos sociales con los animales que pueden ayudar a la hora de socializar con sus compañeros y adultos.

Ya sea un perro, una cabra o una alpaca, el amor incondicional y la compañía de un animal pueden traer enormes beneficios terapéuticos. Los notables viajes de los niños y los jóvenes al cuidado de las organizaciones que están invirtiendo el tiempo y otros recursos en la extracción de esta rica costura terapéutica seguramente lo demuestran.