La muerte en el Mar Mediterráneo de más de 1.000 inmigrantes con destino a Italia la semana pasada es el resultado de una operación de contrabando de personas que está a cargo de milicias libias, jefes tribales y bandidos comunes, dijeron agentes del orden y grupos de ayuda a inmigrantes.

Las autoridades de la Unión Europea se comprometieron el lunes a intensificar sus esfuerzos para acabar con un descarado negocio que mete personas desesperadas en embarcaciones desvencijadas y las manda a navegar en la ruta de migrantes más mortal del mundo. El canciller italiano Paolo Gentiloni pidió apoyo internacional “para luchar contra estos traficantes de seres humanos, esta nueva esclavitud del siglo XXI”.

Pero el colapso económico de Libia y la carrera en la que se hallan milicias y tribus para encontrar fuentes de financiamiento en ese país en conflicto complican enormemente los esfuerzos de las autoridades europeas para combatir con efectividad ese tráfico, dijeron fuentes oficiales en Libia y Europa. Esto es así pese a que las autoridades italianas anunciaran la detención del capitán y de un miembro de la tripulación del barco que se hundió el fin de semana, causando unas 700 muertes.

Varios grupos armados de Libia promocionan agresivamente sus servicios a los potenciales migrantes del África subsahariana y de Siria que buscan huir de los conflictos de sus respectivos países, y presentan el colapso del orden establecido en Libia como una oportunidad única para hacer la travesía hacia Europa, dice Arezo Malakooti, director de investigación de inmigración para Altai Consulting, una consultora con sede en París que trabaja con la Organización Internacional para las Migraciones y otros grupos relacionados con este tema.

“Las ganancias generadas por el tráfico humano han creado un nuevo equilibrio de poder en el Sahel [la región semiárida que se extiende entre el sur de Mali y Sudán] y en Libia”, dice Martes Reitano, jefa de la Iniciativa Global Contra el Crimen Organizado Transnacional, con sede en Ginebra.

Integrantes de la etnia sahariana tubu, por ejemplo, están haciendo una fortuna, dice Reitano, quien estima que los jefes tribales reciben semanalmente US$60.000 de los migrantes de África Occidental que quieren comprar un pasaje en las camionetas todo terreno que los lleva a Agadés, una ciudad importante en Níger, y de allí a Sabha, en el centro de Libia, para seguir a la costa norte del país, donde embarcan hacia Italia y Malta.

Las ganancias son tales que tribus en guerra cooperan para conseguir el paso de los migrantes de un tramo a otro de la ruta.

En Sabha, miembros de los tubus, alineados con el gobierno libio reconocido internacionalmente, entregan su carga humana a miembros de Ould Slimane, una comunidad árabe alineada con el gobierno islamista rebelde en Trípoli, según un activista local y un funcionario de seguridad occidental. Algunos miembros de Ould Slimane y otros grupos llevan luego su cargamento humano a los puertos mediterráneos de Zuara y Zauiya, también controlados por milicias islamistas.

En ocasiones, las tribus luchan entre sí por el control de las lucrativas rutas. Por ejemplo, los tuaregs, un pueblo bereber, están enfrentados a los tubus por este tema, dice Reitano. Algunos tuareg han estado asociados con el crimen en el pasado, secuestrando europeos a los que luego vendían a la milicia yihadista de Al Qaeda en el Magreb islámico para finalmente hacer de intermediarios para ayudar a rescatarlos, dicen funcionarios estadounidenses.

Los contrabandistas facilitan el traslado de los migrantes desde Ghat, controlada por los tuaregs, a ciudades de Awbari y Sabha, en el nordeste. Este es un viaje peligroso, ya que los tubus, una minoría étnica históricamente oprimida, están en guerra con los tuareg por el control del contrabando humano, dijo Mustapha Orghan, un activista que ha colaborado con organizaciones humanitarias para hacer seguimiento de estas operaciones.

“Tubus y tuaregs solían contrabandear cosas”, dijo. “La nueva alternativa es el tráfico humano... y ahora ambos tuaregs y tubus están tratando de conseguir su tajada”.

Orghan agrega que Ghat, un pueblo del sur de Libia cerca de la frontera con Argelia, donde él vive, es el punto de entrada de los inmigrantes en Argelia. Allí, dijo, “los inmigrantes africanos son vendidos de un traficante a otro”.

El tráfico, indicó, se ha vuelto más lucrativo desde que el caos de Libia redujo drásticamente las fuentes tradicionales de ingresos en la región, como el petróleo fuertemente subvencionado, los alimentos y otros bienes argelinos.

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En Sabha, hombres y mujeres suelen trabajar meses como obreros o en el servicio doméstico para ganar los casi US$1.000 que cuesta la travesía hasta la costa norte de Libia. Cuando no hay demanda de trabajadores en Sabha, los contrabandistas los llevan a ciudades más al norte y al oeste por 700 dinares libios, unos US$500.

Ismail, un inmigrante africano que no quiso dar su nombre completo ni su nacionalidad, intentó cruzar a Europa tres veces en las últimas semanas. No pudo hacerlo debido al hacinamiento y a las averías de las embarcaciones de plástico barato que suelen ser empleadas para trasladar a los inmigrantes. Los sirios, que en general pueden pagar más y no son objeto de discriminación por los traficantes —en su gran mayoría, árabes—, suelen hacer la travesía en botes de madera más resistentes.

El coronel Mohamed Dindi, de la Guardia Costera de Libia, dijo que su fuerza carece de “los recursos para detener el contrabando”, debido al caos político que envuelve a la nación. Dindi pidió un esfuerzo internacional concertado para frenar el flujo de migrantes entre ambas costas del Mediterráneo.

“El estado libio tiene muchos problemas que resolver además de éste”, dijo. “Pero considero que Libia es sólo una parte de la cuestión. Libia es un país de tránsito, como Sudán, Chad e incluso Italia y Grecia”.

Los europeos han tenido poco éxito en su lucha contra estas redes. El año pasado, las autoridades de la UE detuvieron a unos 10.000 facilitadores de contrabando, de acuerdo con Frontex, la agencia europea de fronteras. Pero las personas detenidas eran en su mayoría actores menores del proceso, como los conductores de los camiones que transportan a los inmigrantes o los navegantes de las embarcaciones que los llevan a través del Mediterráneo, que a menudo son también migrantes.

“Son sólo la parte inferior de una pirámide de gente”, dice Ewa Moncure, portavoz de Frontex.

Los italianos, que han arrestado a 1.000 traficantes desde 2014, dicen que carecen de recursos para avanzar de verdad. Mientras tanto, el deterioro de la situación en Libia hace que sea muy difícil atrapar a otros que no sean los peces más pequeños, dijo el lunes el fiscal italiano Giovanni Salvi.

El año pasado, alrededor de 100 personas acusadas de contrabando fueron llevadas a juicio en Catania, Italia, pero aún no se ha llegado a ningún fallo definitivo, dijo Salvi.

La aparente futilidad de detener a los contrabandistas significa que Europa debería establecer “canales seguros y legales” para que los posibles refugiados puedan solicitar asilo desde sus países de origen, y para disuadirlos de poner sus vidas en manos de delincuentes, dicen los grupos de ayuda a migrantes.

“Europa está dando la espalda a algunos de los migrantes más vulnerables en el mundo, al riesgo de convertir el Mediterráneo en un vasto cementerio”, dijo el lunes Seis Riad Al Hussein, Alto Comisionado de la ONU para los Derechos Humanos. “Los contrabandistas de emigrantes son el síntoma, no la causa de esta situación miserable”.

A: P